MONTE CARLO - Prins Rainier III van Monaco is woensdagochtend om 06.35 uur overleden. De 81-jarige prins tobde al tien jaar met zijn gezondheid en hij lag vanaf maart op de afdeling intensieve zorg van een ziekenhuis in Monte Carlo. Kroonprins Albert (47) nam vorige week al de taken van zijn vader over.

Bekijk video: Modem/ Breedband

Prins Rainier and prinses Grace in New York in 1976

Rainier zal naar verwachting over een week worden begraven. De vlaggen in Monte Carlo hingen opvallend genoeg al halfstok wegens de dood van paus Johannes Paulus II. Albert is volgens de grondwet van Monaco ook formeel de opvolger van Rainier. De constitutie geeft een man voorrang bij een machtsoverdracht, ook al is er zoals bij Albert sprake van een oudere zus, de 48-jarige Caroline.

Longontsteking

Op 7 maart werd Rainier met een zware longontsteking opgenomen in een ziekenhuis in Monte Carlo. Daar verslechterde zijn gezondheid snel. Hij moest uiteindelijk kunstmatig worden beademd. Rainier kampte al lange tijd met problemen aan hart, nieren en longen.

Rainier, op 31 mei 1923 geboren als Louis Henri Grimaldi, stond als het langst dienende staatshoofd van Europa sinds 1949 aan het hoofd van de kleinste monarchie ter wereld. Hij was na koning Bhumibol Adulyadej van Thailand het langste regerende staatshoofd ter wereld.

Grace Kelly

Rainier verwierf extra faam door zijn huwelijk in 1956 met actrice Grace Kelly. Zij overleed als gevolg van een verkeersongeval in september 1982. Het leven van zijn dochters Caroline en Stéphanie en van zoon Albert zijn en worden nog altijd breed uitgemeten in de boulevardpers van Europa tot de Verenigde Staten.

Prins Rainier, die nimmer hertrouwde, gaat de geschiedenis in als de man die Monaco onder meer door casino's grote rijkdom heeft gebracht, maar weinig tegenstand duldde. Hij was een eigengereid vorst, en toch bijzonder populair bij zijn volk, dat gehuisvest is op de twee vierkante kilometer die Monaco groot is. Het landje telt momenteel ruim 32.000 inwoners.

Prins Albert

Zijn opvolger prins Albert geldt zowel als een enigszins verlegen man als een begeerlijke playboy die tot dusver toch vooral in de schaduw van zijn ouders en zijn zussen heeft geleefd. Alberts grootste passie is de sport. Hij vertegenwoordige zijn landje verscheidene malen als bobsleeër tijdens Olympische Spelen. Het Internationaal Olympisch Comité, waarvan Albert deel uitmaakt, noemde Rainier woensdag "dapper en eervol".

De Franse president Chirac heeft woensdag gezegd dat hij "geëmotioneerd en diep bedroefd" kennis heeft genomen van het overlijden van prins Rainier. Het Franse staatshoofd omschreef hem als een "unieke persoonlijkheid" en als een krachtig symbool van de lotsverbondenheid tussen Frankrijk en Monaco.

De Duitse bondspresident Horst Köhler sprak op zijn beurt van een groot verlies voor Monaco. Köhler eerde de ondernemingsgeest van Rainier die volgens de bondspresident van groot belang is geweest voor de ontwikkeling van Monaco. Volgens de Raad van Europa was Rainier een groot staatsman die zijn landje een volwaardige plek heeft gegeven binnen Europa.