LEIPZIG - Wetenschappers zijn erin geslaagd een eiwit te onttrekken aan de 75.000 jaar oude botten van een Neanderthaler. Zij hopen daarmee meer te weten te komen over de ontwikkeling van de fysiologie en het eetgedrag van mensachtigen.

Dat heeft het Max Planck Instituut voor evolutionaire antropologie in Leipzig donderdag bekendgemaakt.

Primeur

De Duitse wetenschappers hebben, in samenwerking met Amerikaanse collega's van de universiteit van St. Louis, in kaart gebracht uit welke aminozuren het eiwit is opgebouwd. Zij zeggen dat dit niet eerder is gelukt bij zo'n oud menselijk fossiel. Het gaat om een skelet dat gevonden is in Irak.

DNA

De onderzoekers hopen dat die gegevens, net als DNA-profielen, inzicht kunnen geven in de genetische verwantschappen tussen uitgestorven en nog bestaande soorten. Omdat DNA zelden lang bewaard blijft, biedt de vergelijking van eiwitten wellicht nieuwe mogelijkheden voor dergelijk onderzoek bij zeer oude fossielen, die geen DNA meer bevatten.

Opvallend

Uit de voorlopige bevindingen van het onderzoeksteam blijkt dat het eiwit van de Neanderthaler overeenkomt met dat van de moderne mens. Ook ontdekten zij een opvallend verschil tussen de eiwitsamenstelling van Neanderthalers, mensen, chimpansees en orang oetans, en die van gorilla's en de meeste andere zoogdieren.