MOSKOU - De Tsjetsjeense separatistenleider Aslan Maschadov is gedood. Dit heeft de woordvoerder van de Russische troepen in Tsjetsjenië dinsdag gezegd. Maschadov kwam in de plaats Tolstoj-Joert. Op de Russische televisie is een levenloos lichaam getoond dat van de rebellenleider zou zijn.

Het Russische leger voerde de afgelopen dagen een 'speciale operatie' uit in het gebied bij Tolstoj-Joert, aldus de woordvoerder. Dat gebeurde nadat gevangengenomen rebellen hadden gemeld dat Maschadov samen met de strijder Sjamil Basajev een aanslag voorbereidde op 8 maart.

Bunker

Volgens de militaire woordvoerder zat Maschadov verscholen in een bunker in de stad. De Russische troepen hebben de bunker opgeblazen, waarbij de Tsjetsjeense leider omkwam. Verscheidene medestanders van Maschadov die ook ter plekke waren, zouden zijn gearresteerd. CNN meldde dinsdag dat de Russische troepen Maschadov liever ook levend te pakken hadden gekregen.

Bevestiging

De pro-Russische Tsjetsjeense politie heeft de dood van Maschadov bevestigd. Maar de Russische president Poetin heeft aan de binnenlandse veiligheidsdienst FSB, die hem van het overlijden van de Tsjetsjeen op de hoogte stelde, gevraagd om nog een controle uit te voeren om er zeker van te zijn dat de Tsjetsjeen, die op hoog op de lijst van meest gezochte terroristen stond, inderdaad is overleden. Poetin vroeg de FSB verder om de strijd tegen de Tsjetsjeense rebellen te intensiveren. Volgens hem "is er nog veel werk te doen om de bevolking van Tsjetsjenië en heel Rusland tegen de rebellen te beschermen".

Gekozen president

Maschadov werd in 1997 nog gekozen als president van de afvallige republiek en door Moskou erkend als leider van Tsjetsjenië. Enkele jaren later stuurde Moskou opnieuw troepen naar de deelrepubliek en werd Maschadov leider van de rebellen die tegen de Russische aanwezigheid vochten.

Beslan

Rusland houdt Maschadov verantwoordelijk voor een reeks van spectaculaire en soms zeer bloedige aanslagen en gijzelingen, onder meer de gijzeling in een school in de plaats Beslan in september vorig jaar. De Tsjetsjeen hield altijd vol niet betrokken te zijn bij acties tegen burgers.

Ahmed Zakajev, de gezant van de Tsjetsjeense separatistenleider in het buitenland, liet dinsdag weten dat "het verzet van de Tsjetsjenen" tegen de Russische aanwezigheid in de republiek zal doorgaan. Zakajev kon de dood van Maschadov bevestigen noch ontkennen.