DAMASCUS - Syrische troepen in Libanon zijn maandag begonnen zich te hergroeperen in de Oost-Libanese Bekaa-vallei. Syrië verplaatst onder meer ongeveer 5000 man die vlakbij Beiroet zijn gelegerd, vanaf maandag iets naar het oosten.

De hergroepering moet voor eind maart zijn afgerond. In de volgende maand bekijken de Syrische en Libanese militairen dan samen hoe lang er nog Syriërs in die vallei blijven gestationeerd.

De Syrische president Bashir al-Assad en zijn Libanese ambtgenoot Emile Lahoud hebben dit maandag in Damascus laten weten. Hun gemeenschappelijke verklaring biedt geen schema voor een totale terugtrekking van de naar schatting nog 14.000 Syrische militairen in Libanon. Met name de Verenigde Staten, Israël en christelijke Libanezen dringen hier fel op aan.

Moord

Zeker 150.000 Libanezen herdachten maandag in Beiroet de moord van 14 februari op de populaire ex-premier Rafiq al-Hariri. Ze riepen anti-Syrische leuzen en voorts om het vertrek van Lahoud. De demonstranten hekelden de Libanese justitie die nog steeds geen idee lijkt te hebben wie er achter de moord zit. De moord werd met een krachtige bom in het centrum van Beiroet gepleegd.

Justitie in Beiroet stelt deze zaak diepgaand te onderzoeken, maar onlangs werden nog twee lijken op de plaats van de bomaanslag gevonden door straatkatten en niet door rechercheurs. De betogers eisten maandag onder meer het vertrek van de procureur-generaal en zes leden van de Libanese inlichtingendienst die met de bomaanslag te maken zouden hebben.

De oppositie in Libanon ziet in de aanslag de hand van Damascus. Dat leidde tot felle anti-Syrische manifestaties en internationale druk op Syrië om zijn troepen uit Libanon weg te halen.

Veiligheidsgarantie

De Syrische aanwezigheid is echter voor de grootste bevolkingsgroep in het land, de sjiieten, geen bemoeizuchtige troepenmacht maar vooral een veiligheidsgarantie. De Syriërs zouden enerzijds bescherming bieden tegen Israëlische agressie en anderzijds een nieuwe strijd tussen Libanese bevolkingsgroepen helpen voorkomen.

Syrië wil zijn troepen, die als vredesmacht in 1976 neerstreken, het liefst alleen terughalen wanneer alle bevolkingsgroepen in Libanon dat samen wensen.

Talrijke overwegend westerse mogendheden vinden echter de Syrische militaire greep op Libanon welletjes. De Duitse bondskanselier Schröder en de Franse president Chirac lieten maandag nog een gezamenlijke verklaring uitgaan waarin zij "op zo kort mogelijke termijn" de volledige terugtrekking van de Syrische militairen uit Libanon eisen.