WASHINGTON - Osama bin Laden weerhouden van een nieuwe aanslag op de Verenigde Staten is de grootste uitdaging van de regering-Bush. De Amerikaanse president zei dat donderdag na de beëdiging van de nieuwe minister van Binnenlandse Veiligheid, Michael Chertoff. Dat meldden Amerikaanse media.

"We zijn voortdurend op jacht naar bin Laden. We houden hem onder druk", zei Bush, die zelden in het openbaar spreekt over de leider het terreurnetwerk al-Qaeda. Na de aanslagen van 11 september 2001 had hij gezegd dat hij wilde dat bin Laden gedood of gevangen werd.

"Al-Qaeda wil ons nog steeds op ons eigen grondgebied aanvallen", aldus de president. Volgens Amerikaanse inlichtingen heeft bin Laden zijn bondgenoot in Irak, Abu Musab al-Zarqawi, gevraagd aanslagen in de VS te plannen. Al-Zarqawi begrijpt volgens Bush echter, net als bin Laden "dat troepen van de coalitie en Irak ook voortdurend op hem jagen".

Chertoff heeft als nieuwe minister van Binnenlandse Veiligeid beloofd het land te zullen verdedigen, in evenwicht met de bescherming van burgerlijke vrijheden. De 51-jarige voormalige rechter volgt Tom Ridge op, die de eerste minister was van het departement dat is ingesteld in reactie op de aanslagen van 11 september.

Bush noemde Chertoff de juiste man voor die post, die de valkuilen van zelfgenoegzaamheid begrijpt in de strijd tegen terrorisme. "Hij begrijpt dat als wij onze verdediging aanpassen, de terroristen in antwoord daarop hun tactieken aanpassen. Hij begrijpt dat zij voortdurend een ernstige bedreiging vormen voor het Amerikaanse volk", aldus Bush.