GENEVE - Het aantal asielzoekers dat zijn heil zocht in westerse landen, is in zestien jaar niet zo laag geweest. Dat heeft de Unhcr, de vluchtelingenorganisatie van de Verenigde Naties, dinsdag gemeld.

In 2004 trokken 368.000 mensen voor asiel naar 38 landen in Europa, Noord-Amerika en delen van Azië. Het totale aantal asielzoekers daalde vorig jaar ten opzichte van 2003 met 22 procent. Het jaar daarvoor was ook al sprake van een daling met 20 procent. Directeur Raymond Hall van het Europese Unhcr-kantoor stelde aan de hand van deze getallen dat "de meeste geïndustrialiseerde landen niet vol kunnen houden dat er een enorme asielzoekerscrisis is".

Vluchtelingen

Vooral in Australië daalde het aantal verzoeken. Dat land kent sinds enkele jaren een keiharde aanpak om vluchtelingen terug te sturen. Ook de Europese Unie verscherpte de regels. Dat merken vooral de wat kleinere landen die aan de EU-landen grenzen. Zij kregen een relatief grote toestroom.

Asielzoekers

Frankrijk kreeg vorig jaar de meeste asielzoekers: 61.600. De meeste vluchtelingen komen uit Rusland, en dan vooral uit Tsjetsjenië. Andere belangrijke herkomstlanden zijn Servië, China, Turkije en India. Het aantal asielzoekers uit Afghanistan (ooit de grootste groep) daalde de afgelopen drie jaar met 83 procent, het aantal gevluchte Irakezen met 80 procent.