DALLAS - De Amerikaanse rooms-katholieke bisschoppen zijn donderdag hun vergadering over seksueel misbruik in hun kerk begonnen met een verontschuldiging aan de slachtoffers.

Namens de bijna driehonderd bisschoppen bood bisschop Wilton Gregory als voorzitter van de bisschoppenconferentie "uit de grond van ons hart" excuses aan.

Nog niet eerder heeft een bisschop in zo persoonlijke woorden zijn verontschuldigingen aangeboden. De bisschoppen beraden zich donderdag en vrijdag in Dallas over een voorstel om priesters die zich schuldig maken aan seksueel misbruik, onmiddellijk uit hun ambt te zetten.

Bovendien zouden priesters die zich in het verleden verscheidene keren aan minderjarigen hebben vergrepen, moeten worden ontslagen en zouden alle gevallen van misbruik aan de justitie moeten worden gemeld. De kerkleiders stemmen vrijdag over het voorstel. Er is een tweederde meerderheid noodzakelijk.

Groter dan gedacht

Uit een eigen onderzoek van de Washington Post is gebleken dat de omvang van het seksschandaal groter is dan tot dusver bekend. De kerk heeft alleen al dit jaar 218 priesters uit hun functie ontheven op verdenking van seksueel misbruik van minderjarigen. Daarnaast konden 34 priesters van wie bekend is dat zij zich aan kinderen hebben vergrepen, hun werk voortzetten.

Van de 866 Amerikaanse priesters tegen wie in de periode 1960 tot 2001 beschuldigingen van seksueel misbruik van minderjarigen bestonden, moesten er 350 hun functie opgeven. Het Vaticaan bracht echter slechts twintig van hen in de lekenstand terug.

/NIEUWSKadinalen bespreken seksschandaal met de paus