TBILISI - De premier van de voormalige sovjetrepubliek Georgië, Zurab Zjvania, is dood aangetroffen in een appartement in de hoofdstad Tbilisi. Dat maakte het ministerie van Binnenlandse Zaken donderdagochtend bekend.

Zjvania en zijn mannelijke gastheer zijn om het leven gekomen door een gasvergiftiging, meldde de minister van Binnenlandse Zaken Nano Merabisjvili donderdag. "Het was kennelijk een ongeluk." De gasvergiftiging is vermoedelijk veroorzaakt door een lekkende kachel.

Lijfwachten verschaften zich donderdagochtend toegang tot het appartement van Raul Joesoepov, de plaatsvervangend gouveneur van een Georgische regio, toen de premier zijn telefoon niet beantwoordde. Zij vonden de twee stoffelijke overschotten in twee verschillende kamers.

De 41-jarige Zjvania was een bondgenoot van de voormalige president Eduard Sjevardnadze, maar sloot zich later aan bij de toenmalige oppositieleider Michael Saakasjvili. Die werd een jaar geleden president, na een vreedzame revolutie in de herfst van 2003.

Zjvania werd gezien als de drijvende kracht achter de economische hervormingen in Georgië. Volgens waarnemers in het land werd hij alom gerespecteerd als een zeer bedreven en efficiënt politiek leider.

Het is nog onduidelijk wie Zjvania gaat opvolgen. President Saakasjvili heeft donderdag de regering bijeen geroepen voor een spoedvergadering.