WASHINGTON - De omvang van het seksschandaal in de Amerikaanse Rooms-Katholieke Kerk is groter dan tot dusver bekend was. Dit berichtte de Washington Post zondag op basis van eigen onderzoek.

De kerk heeft alleen al dit jaar 218 priesters uit hun functie ontheven op verdenking van seksueel misbruik van minderjarigen. Daarnaast konden 34 priesters van wie bekend is dat zij zich hieraan schuldig hebben gemaakt, hun werk voortzetten.

In de periode 1960 tot 2001 zijn 866 priesters in Amerika beschuldigd van seksueel misbruik van minderjarigen, minder dan 1,5 procent van de 60.000 geestelijken in deze periode. Van hen zijn geestelijken uit hun functie ontheven. Slechts twintig werden naar de lekenstand teruggezet.

Bisdommen

Omdat de bisdommen autonoom zijn, beschikt de kerk niet centraal over gegevens. Daarom had de Washington Post alle 178 bisdommen aangeschreven. Daarvan reageerden 96 wel en 78 niet. Over de tweede groep bisdommen verzamelde de krant informatie op basis van bisdombladen, websites van bisdommen en plaatselijke kranten.

De ruim driehonderd Amerikaanse bisschoppen komen van donderdag tot zaterdag in Dallas bijeen. Daar bespreken zij onder meer het voorstel dat bedoeld is om seksueel misbruik te voorkomen en eventuele gevallen zo helder mogelijk af te handelen.

Priesters die zich in de toekomst aan een kind vergrijpen, worden uit hun functie ontheven. Degenen die dit meermalen hebben gedaan, wacht dezelfde straf, aldus het voorstel. Alle gevallen worden voortaan aan justitie gemeld, als de bisschoppen met het voorstel instemmen. Hiervoor is een tweederde meerderheid nodig.

Slachtoffers

De vereniging van slachtoffers van seksueel misbruik door een geestelijke (SNAP) krijgt niet de gelegenheid de bisschoppen toe te spreken. De gesprekken daarover werden vrijdag afgebroken nadat de vereniging zich had geschaard achter een rechtszaak om de geheimhouding op de schikkingen met slachtoffers op te heffen.

"Onze uitnodiging werd beantwoord met een rechtszaak", zei bisschop Wilton Gregory, voorzitter van de bisschoppenconferentie.