Rivieren te zien op foto's Saturnus-maan Titan

AMSTERDAM - Een door erosie ontstaan landschap met afvloeiingskanalen en objecten die op stenen lijken op de oppervlakte. Op Titan is eveneens vulkanische activiteit. De vulkanen spuwen geen lava, maar ijs en ammonia. Dit zijn de eerste indrukken van wetenschappers na het bestuderen van de door ruimtesonde Huygens genomen foto's van Saturnus-maan Titan.

Op deze foto is de aanwezigheid van vloeibaar ethaan te zien (Bron:NASA)

Op 14 januari daalde de Huygens-sonde van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA af in de dikke atmosfeer van Saturnus-maan Titan. De sonde remde precies zoals gepland met hitteschild en parachutes en begon zijn meetgegevens te verzenden. In drie uur en 44 minuten verzond Huygens meer dan 474 megabits gegevens.

Blunder

Het was de bedoeling dat de NASA-sonde Cassini het zwakke radiosignaal van Huygens op zou vangen om het vervolgens door te sturen naar de aarde. Door een blunder van ESA negeerde Cassini echter alle data die over één van de twee communicatiekanalen binnenkwamen.

Schakelaar

"Het was niet ingewikkelder geweest dan een schakelaar omgooien," gaf ESA's onderzoeksdirecteur David Southwood toe. "NASA's Cassini heeft alle computeropdrachten die wij leverden perfect uitgevoerd, maar wij zijn de instructie om kanaal A open te zetten vergeten." Door het communicatieprobleem met Cassini ging niet alleen de helft van Huygens' panoramafoto's verloren, maar ook een meting om Huygens' afdaling door de Titan-atmosfeer te volgen mislukte.

Nederlandse astronomen van het JIVE (Joint Institute for VLBI in Europe) gaan nu redden wat er te redden valt. "Met onze metingen kunnen we plaats en snelheid van Huygens van moment tot moment reconstrueren", legt JIVE-astronoom Huib Jan van Langevelde uit op de populair-wetenschappelijke website Kennislink uit.

"Titan's atmosfeer is vooral interessant omdat het een ingevroren versie is van onze eigen atmosfeer", weet Van Langevelde. Op onze aarde ontwikkelde zich leven dat de chemische samenstelling van onze eigen oeratmosfeer compleet veranderde, maar op Titan is het oorspronkelijke mengsel van onder andere stikstof en methaan nog aanwezig.

Op Titan bevinden zich objecten die op stenen lijken (Bron:NASA)

Tip de redactie