AMSTERDAM - Op Eerste Kerstdag koppelt de ruimtesonde Huygens los van zijn moederschip Cassini en zet koers naar de bewolkte Saturnusmaan Titan. De twee hebben er al een aantal scheervluchten rond Titan en Saturnus opzitten, maar Huygens' reis na de ontkoppeling heeft niets weg van een scheervlucht. "Ramkoers" is een beter woord. Als alles goed gaat daalt de sonde op 14 januari via remschild en parachutes af in de dikke Titan-atmosfeer.

Tijdens twee eerdere passages bleek dat Titan heuse wolken en weerpatronen kent. Links de opname van 26 oktober, rechts die van 13 december. bron: NASA

Bekijk video:
Modem/ Breedband

Christiaan Huygens (1629 - 1695) ligt veilig begraven, maar op Eerste Kerstdag kan hem toch nog een ramp overkomen. Als de naar hem vernoemde ESA-sonde de Saturnusmaan Titan mist, kan hij voor eeuwig door de ruimte zwalken. Ook bij een landing in een van Titan's hypothetische ethaan-zeeën staat hem het lot van eeuwig varen te wachten.

Gegevens

De kleine sonde verzamelt tijdens zijn afdaling allerlei gegevens over de chemische samenstelling van Titan's atmosfeer, zoals bijvoorbeeld de temperatuur en lokale windsnelheid. Verder verzamelt de sonde minuscule zwevende deeltjes - aërosolen - uit Titan's ijskoude atmosfeer. Al die taken gebeuren bij temperaturen ver onder het vriespunt: -198 graden Celsius om precies te zijn. Huygens' radiozender is niet krachtig genoeg om zijn gegevensstroom vanaf het verre Saturnusstelsel in één keer naar de aarde te zenden. Daarom doet Cassini met zijn veel krachtiger zender dienst als tussenstation.

Rampspoed rond Kerstmis

ESA heeft geen goede ervaringen met reizen rond de kerst. Eerste Kerstdag, 2003: Isidis Planitia op Mars. Hoog boven de roestrode bodem trekt een zilveren stipje een baan langs de hemel. De sonde Beagle 2 heeft na een half jaar meeliften met ESA's Mars Express bijna zijn bestemming bereikt. In plaats van gracieus aan drie parachutes af te dalen, slaat de kleine robot als een ware vallende ster in op Mars. Een maand wanhopig zoeken levert niets op.

NASA had meer succes. De Amerikanen waren zo verstandig de Marsrovers Spirit en Opportunity pas na oud en nieuw van 2003 te laten landen. Die twee robots hebben ondertussen talloze sporen van water gevonden op onze buurplaneet. Opportunity sleepte er zelfs een mysterieuze schoonmaakbeurt uit; zijn zonnecellen vangen sinds kort meer energie op dan verwacht, alsof het fijne Marsstof er vanaf is geblazen.

Op de website van Kennislink staat meer informatie over de vlucht.