ANCHORAGE - Bij Alaska zijn vrijwilligers begonnen om olie op te ruimen die sinds vrijdag uit een in stukken gebroken vrachtschip lekt. De stookolie vormt een bedreiging voor het dierenleven. Het kalme weer helpt de 150 mensen bij hun werk, aldus de plaatselijke autoriteiten.

Een Maleisisch vrachtschip, dat vorige week bij Alaska aan de grond is gelopen, is vrijdag doormidden gebroken, waardoor het grote hoeveelheden stookolie verliest. De Selendang Ayu had ongeveer 2 miljoen liter olie aan boord waarvan naar schatting ruim eenderde is weggestroomd. De olie bedreigt de stranden van het eiland Unalaska, vlakbij een wildreservaat met zeeleeuwen, otters en zeevogels.

Het vrachtschip was na een storm op drift geslagen, waarna het woensdag aan de grond liep. De bemanningsleden werden aanvankelijk gered door een helikopter van de kustwacht die later in zee stortte. Zes mensen kwamen daarbij om.

Een regeringsfunctionaris noemde de lekkage ernstig. In 1989 verloor de olietanker ExxonValdez 29.000 ton ruwe olie bij Alaska en vervuilde de kust over een lengte van 1600 kilometer.