RAMALLAH - De gevangen Palestijnse leider Marwan Barghouthi (45) heeft zich teruggetrokken uit de race om het presidentschap. Dat heeft zijn campagneleider Ahmed Ghneim zondag bekendgemaakt.

Door zijn terugtrekking lijkt Barghouthi de weg vrij te maken voor een overwinning van zijn partijgenoot Mahmoud Abbas (69), die door Fatah als officiële kandidaat naar voren is geschoven. In een door Ghneim voorgelezen brief sprak Barghouthi zijn steun uit aan Abbas.

Barghouthi geniet grote populariteit in de bezette Palestijnse gebieden en peilingen voorspelden een spannende strijd tussen hem en Abbas. Barghouthi zit in een Israëlische gevangenis een levenslange straf uit wegens moord. Israël zou hem niet vrijlaten als hij gekozen zou worden.

Grote druk

Barghouthi kondigde tien dagen geleden aan als onafhankelijke kandidaat een gooi naar het presidentschap te willen doen. Sindsdien heeft Fatah grote druk op hem uitgeoefend van deelname aan de verkiezingen af te zien. Verscheidene leden van Fatah riepen op hem uit de partij te gooien.

In de brief is Barghouthi ook kritisch over Fatah. De oud-secretaris-generaal van Fatah op de Westelijke Jordaanoever liet weten tegen ontwapening van elke Palestijnse groep te zijn. Ook is hij tegen een vredesakkoord met Israël zolang dat land nog Palestijnen gevangen houdt.

Na het vertrek van Barghouthi zijn nog acht kandidaten voor het presidentschap over. Abbas kan de overwinning nu bijna niet meer ontgaan. Tot middernacht 15 december kunnen kandidaten zich nog terugtrekken uit de race. De verkiezing om Arafat op te volgen is op 9 januari.