BRUSSEL - De Turkse premier Erdogan wil de onderhandelingen met de Europese Unie over toetreding beginnen in de eerste helft van 2005. Dat zei hij donderdagavond voor een gesprek met premier Balkenende, de huidige voorzitter van de EU.

Volgende week vrijdag beslissen de regeringsleiders van de 25 EU-landen of er met Turkije gaat worden onderhandeld over toetreding. Balkenende herhaalde dat zowel de EU als Turkije "fair play" moeten spelen en de regels voor Turkse toetreding niet mogen veranderen.

Balkenende reageerde daarmee op politici die de afspraken op de valreep willen veranderen. De EU had in 2002 te Kopenhagen de criteria voor Turkse toetreding vastgesteld. Het land voldoet daar in principe aan, adviseerde de Europese Commissie in oktober.

Vooruitgang

Balkenende zei verder dat er nog steeds zorgen zijn over de vrijheid van religie, de implementatie van hervormingen en over de consequenties van eventuele toetreding van Turkije voor de arbeidsmarkt van de EU. Hij zei ook dat Turkije "indrukwekkende vooruitgang" heeft gemaakt bij de hervormingen.

Balkenende heeft de laatste dagen veel collega-regeringsleiders gesproken over Turkije. Cyprus dreigt daarbij met een veto als Turkije het land niet formeel erkent. Onder meer Oostenrijk zei de mogelijkheid te willen openhouden dat het land geen lid, maar slechts partner wordt. Balkenende zei desgevraagd dat de onderhandelingen gaan over lidmaatschap, maar dat de uitkomst onzeker is.

Na de bijeenkomst zeiden zowel Balkenende als Erdogan dat hun ontmoeting een goede voorbereiding was voor de EU-top van volgende week. Ze hadden een uitgebreid gesprek en vervolgens een diner. "Het was een openhartige gedachtenwisseling, over alle onderwerpen die ertoe doen", aldus een woordvoerder van Balkenende. "De premier heeft nog eens benadrukt dat het gaat om fair play van beide kanten."