PARIJS - De eerste Europese missie naar de maan, de sonde Smart-1, is zonder problemen in een baan om de maan geplaatst. Dat heeft de Europese ruimtevaartorganisatie ESA dinsdag gemeld. Het ruimtevaartuig werd zoals gepland maandag door de zwaartekracht van de maan gegrepen.

De in september 2003 gelanceerde sonde is vooral bedoeld als technologische demonstratievlucht. Het apparaat is uitgerust met een elektrische ionenmotor, die slechts een fractie van de energie van gewone raketmotoren nodig heeft. Deze techniek, die pas voor de tweede keer in de ruimte wordt toegepast, moet de toekomst worden voor verre ruimtemissies.

In de komende weken zal Smart in steeds kleinere banen om de maan worden gemanoeuvreerd, totdat het half januari zijn vaste omloop bereikt. Daarna zal het ruimtevaartuig het oppervlak van de ruimtebuur aan een nauwkeurig onderzoek onderwerpen.

Zo hopen wetenschappers door metingen in de bodem uit te vinden hoe de maan is ontstaan. Ook moet Smart uitwijzen of zich in diep verscholen kraters op de polen van de maan ijs bevindt. De aanwezigheid van water zou een bemande basis op de maan aanzienlijk vergemakkelijken.