PARIJS - Amerikaanse wetenschappers zijn erin geslaagd muggen genetisch zo te manipuleren, dat ze de gevreesde ziekte malaria niet meer kunnen overbrengen. Dat meldt het gezaghebbende wetenschappelijke blad Nature.

De mug krijgt volgens de nieuwe techniek genen ingeplant die de productie van de malariaparasiet Plasmodium blokkeren. Daardoor is het niet meer mogelijk dat het Plasmodium de speekselklieren van de malariamug bereikt. De mug kan dan nog wel steken, maar brengt de parasiet niet meer over.

Malaria is met name in Afrika in Afrika een gevreesde ziekte. Jaarlijks sterven er 1 tot 3 miljoen mensen aan en zonder maatregelen zal dat aantal de komende jaren sterk toenemen. Een vaccin tegen malaria bestaat niet.

Bloed

Verspreiding van malaria vindt plaats wanneer een (niet geïnfecteerde) malariamug een malariapatiënt steekt. De mug zuigt een beetje bloed op met daarin een aantal parasieten. Die gaan zich vermenigvuldigen in de nu geïnfecteerde mug. Wanneer deze mug weer een gezonde persoon steekt, komen de parasieten in het bloed van die persoon.

Via de bloedbaan komen de parasieten in de lever van de mens, waar ze zich blijven vermenigvuldigen. Van dit proces merkt de mens niets. De parasieten komen weer in de bloedbaan terecht, waar zij de rode bloedcellen binnendringen.

In de rode bloedcellen vermenigvuldigen de parasieten zich opnieuw, waarbij de rode bloedcellen afsterven. Ze barsten letterlijk open, waardoor de nieuwe parasieten massaal vrijkomen.

Hierop reageert de patiënt met ziekteverschijnselen: eerst meestal een 'grieperig' gevoel en koorts. Intussen blijven de parasieten zich vermenigvuldigen, waardoor er steeds meer rode bloedcellen verloren gaan. Deze situatie kan op den duur levensgevaarlijk worden als er niet wordt ingegrepen.