AMSTERDAM - Het offensief van het Amerikaanse leger in Fallujah verloopt voorspoedig. Dat heeft legerwoordvoerder dinsdag gezegd. Na twee dagen van gevechten hebben Amerikaanse eenheden het centrum van de stad bereikt. De weerstand van de Iraakse verzetsstrijders zou veel minder heftig zijn dan verwacht.

Aan het offensief tegen Fallujah doen zo'n zesduizend Amerikaanse militairen en tweeduizend Iraakse troepen mee. In de omgeving van de stad bevinden zich nog eens vier- tot negenduizend Amerikaanse militairen. Tot dusver zijn vijf Amerikaanse gesneuveld bij de strijd om de stad. Maandag, op de eerste dag van het offensief, kwamen zeker 42 rebellen om het leven. De Iraakse premier Ayad Allawi heeft de verzetsstrijders in Fallujah opgeroepen hun wapens neer te leggen en zich over te geven om verder bloedvergieten te voorkomen. De Amerikanen denken dat er zich zo'n drieduizend opstandelingen en terroristen schuilhouden in de stad.

Burgerbevolking

De VN-vluchtelingenorganisatie UNHCR heeft haar zorgen uitgesproken over de burgerbevolking van Fallujah, die het geweld in de stad probeert te ontvluchten. Volgens woordvoerder Jennifer Clark heeft de meerderheid van de ongeveer 300.000 inwoners de stad verlaten, maar bevinden er zich nog altijd enkele tienduizenden mensen in de stad die niks met het verzet te maken hebben. Sinds het begin van het Amerikaanse offensief in Fallujah is een stroom vluchtelingen op gang gekomen. Het Amerikaanse leger laat echter slechts zeer weinig mensen de stad nog verlaten, om te voorkomen dat verzetsstrijders 'vermomd' als burgers door de linies glippen.

De Amerikaanse minister van defensie Donald Rumsfeld zei dinsdag dat de inwoners van Fallujah lang genoeg de tijd hebben gehad de stad te verlaten en op de hoogte waren van het naderende Amerikaanse offensief. Allawi heeft een algemeen uitgaansverbod afgekondigd in Fallujah en volgens Rumsfeld zal niemand die zich daar aan houdt het slachtoffer worden van geweld door het Amerikaanse leger.

Volgens inwoners en ooggetuigen zijn de afgelopen dagen een groot aantal huizen in Fallujah verwoest. De stad zit zonder elektriciteit en stromend water en ook de telefoonverbindingen zijn verbroken. Soennitische geestelijk leiders hebben opgeroepen tot een boycot van de voor eind januari geplande verkiezingen als protest tegen de aanval op Fallujah.

Ramadi

Enkele honderden Iraakse verzetsstrijders hebben dinsdag posities ingenomen in het centrum van Ramadi. De ongeveer 110 kilometer ten westen van Bagdad gelegen stad geldt net als het nabijgelegen Fallujah als een bolwerk van verzet tegen de Amerikaanse aanwezigheid in Irak.

Maandag kwamen in Ramadi zeven rebellen om het leven bij een beschieting van twee vermoedelijke bomauto's door het Amerikaanse leger. Ook vijf Amerikaanse soldaten raakten gewond. Het Amerikaanse leger bevindt zich in de buitenwijken van Ramadi en zal naar verwachting op korte termijn de confrontatie aangaan met het verzet.

Een groot aantal inwoners heeft Ramadi verlaten. De Iraakse interim-premier Ayad Allawi heeft de belangrijkste toegangswegen naar de stad laten afsluiten.