DILI - Oost-Timor is onafhankelijk geworden. In de nacht van zondag op maandag (plaatselijke tijd, 17.00 uur Nederlandse tijd) droegen de Verenigde Naties de macht formeel over aan het gebied. De plechtigheid in het westen van de hoofdstad Díli wordt bijgewoond door enkele tienduizenden mensen.

Die waren in de loop van de avond op het terrein samengekomen om de viering feestelijk in te luiden. Enkele minuten voor middernacht nam VN-secretaris-generaal Kofi Annan het woord. Hij zei dat de onafhankelijkheid van Oost-Timor wordt gesteund door de hele wereld.

"Jullie onafhankelijkheidsdag is een dag van trots voor ons allemaal", aldus Annan, die zei dat Oost-Timor op de steun van de VN kan blijven rekenen. Hij eindigde zijn toespraak in het Portugees met "Lang leve Oost-Timor".

Bij de Oost-Timorese hoofdstad Dili warentienduizenden mensen op de been om de onafhankelijkheid te vieren. Oud-rebellenleider Gusmao wordt dan officieel als president geïnstalleerd.

Trots

Oost-Timor telt 750.000 inwoners en is een voormalige Portugese kolonie die 24 jaar door Indonesië bezet werd gehouden. Drie jaar geleden stemde de bevolking in een referendum voor een onafhankelijk Oost-Timor. Het referendum werd bloedig verstoord door milities die op de hand waren van Indonesië en niets van de onafhankelijkheid wilden weten.

Na het referendum werd een tijdelijk VN-bestuur geïstalleerd. Oost-Timor is het eerste land dat dit millennium onafhankelijk is geworden. Kofi Annan omhelsde na zijn toespraak de nieuwe president van Oost-Timor, de voormalige guerrillastrijder Gusmao.

Daarna werd onder de klanken van het lied We Shall Overcome de VN-vlag gestreken en teruggegeven aan Annan. Vervolgens werd onder luid applaus de Oost-Timorese vlag gehesen.

Symbolische betekenis

Die vlag bestond al nadat de voormalige kolonisator Portugal in was vertrokken, maar na negen dagen liep Indonesië het gebied toen onder de voet. Jakarta hield Oost-Timor 24 jaar bezet. In die periode werden 200.000 mensen gedood.

De kleuren van de vlag hebben een symbolische betekenis. Zwart staat voor de donkere tijden die het land nog te boven moet komen, een witte ster staat voor vrede en het rood staat voor het verzet tegen de overheersers.

Gusmao werd op 14 april tot president gekozen. Hij riep op tot verzoening en dankte de internationale gemeenschap voor de steun aan de totstandkoming van de onafhankelijkheid van zijn land.

Hij noemde twee mensen in het bijzonder: de voormalige Indonesische president Habibie, die indertijd instemde met het referendum, waarmee een belangrijke stap werd gezet naar de onafhankelijkheid. Verder dankte hij oud-president Clinton van de Verenigde Staten, die achter de schermen een belangrijke rol speelde.