LONDEN - Een internationaal team van sterrenkundigen denkt een mysterie te hebben ontrafeld dat wetenschappers al bijna een eeuw lang voor een raadsel stelt: de oorsprong van kosmische stralen. Zij zetten hun bevindingen donderdag uiteen in het wetenschappelijke tijdschrift Nature.

Kosmische stralen zijn energiedeeltjes die de aarde vanuit het heelal bereiken. Ze werden ongeveer honderd jaar geleden ontdekt. Over de herkomst ervan bestonden wel vermoedens, maar wetenschappelijk bewijs ontbrak.

Vermoedens

Wetenschappers hebben nu met behulp van een opstelling van vier telescopen in Afrika een beeld geproduceerd dat zou kunnen aantonen dat kosmische stralen afkomstig zijn van supernova's, exploderende sterren. Dat werd al langer vermoed, maar is nooit bewezen.

Volgens astrophysicus David Berge van het Max Planck-instituut in het Duitse Heidelberg is het de eerste keer dat onderzoekers erin geslaagd zijn de mogelijke bron van kosmische stralen vast te leggen. Volgens hem spelen kosmische stralen met hun hoge energiedichtheid een belangrijke rol in de ontwikkeling van ons sterrenstelsel, de melkweg.