RAMALLAH - Voor het eerst in decennia is het Uitvoerend Comité van de Palestijnse Bevrijdingsorganisatie (PLO) bij elkaar gekomen zonder president Yasser Arafat. De vergadering had zaterdag plaats in het grotendeels verwoeste hoofdkwartier van Arafat in Ramallah op de Westelijke Jordaanoever.

De vergadering werd voorgezeten door Mahmoud Abbas, de tweede man van de PLO. Ook aanwezig was premier Ahmed Qurei. De lege stoel van Arafat werd symbolisch aangeschoven. Volgens PLO-lid Yasser Abed Rabbo moest de bijeenkomst verzekeren dat "Palestijnse instituten blijven functioneren". Het was voor het eerst sinds eind jaren zestig dat het comité zonder Arafat vergaderde.

Abbas riep na afloop alle Palestijnse krachten op zich te verenigen en hij zweerde trouw aan Arafat die in een militair ziekenhuis nabij Parijs ligt. Abbas wenste Arafat een spoedig herstel toe en hoopt dat de 75-jarige president "snel weer terugkeert naar zijn volk dat hem nodig heeft". Rawi Fattouh, de voorzitter van het parlement, zei dat de volksvertegenwoordiging zondag in spoedzitting bijeenkomt om de laatste ontwikkelingen te bespreken.