KOROLIOV - Een Sojoez-capsule met aan boord drie ruimtevaarders is zondagmorgen om 2.35 uur veilig terugggekeerd op aarde in de steppe van Kazachstan. Dat hebben de Russische ruimtevaartautoriteiten gemeld.

De Sojoez TMA-4 kwam neer in de buurt van de stad Arkalyk. "Alles verliep volgens plan, ze landden op het geplande tijdstip en op de uitgekozen plaats'', aldus een Russische ruimtevaartfunctionaris.

Kuipers

Helikopters met aan boord medische hulpverleners wachten tot het licht wordt en zullen zich dan bij de ruimtevaarders vervoegen. Uit radiocontact is gebleken dat de drie het goed maken. De Sojoez was zaterdagavond laat losgekoppeld van het internationale ruimtestation ISS om terug te keren naar de aarde. De ruimtevaarders reisden met de capsule waarmee de Nederlander André Kuipers een half jaar geleden naar ISS vertrok.

Half jaar

Twee van de drie bemanningleden van de Sojoez-capsule, de Amerikaan Michael Fincke en de Rus Gennadi Padalka, kwamen op 21 april samen met Kuipers naar ISS. Fincke en Padalka bleven een half jaar in het ruimtestation, Kuipers verbleef er slechts negen dagen. De derde man aan boord van de teruggekeerde Sojoez was de Russische kosmonaut Joeri Sjagrin. Hij arriveerde tien dagen geleden bij het ruimtestation.

Fincke en Padalka zijn in ISS vervangen door de Amerikaan Leroy Chiao en de Rus Salizjan Sjaripov. De twee ruimtevaarders van Aziatische afkomst blijven zes maanden in het ruimtestation voor onderhoud en het uitvoeren van wetenschappelijke activiteiten.