TOKIO - In het noorden van Japan zijn zaterdag zeker veertien doden gevallen door enkele krachtige aardbevingen. Waarnemers spraken over een ongekende reeks van vier zware schokken. Meer dan zevenhonderd mensen raakten gewond, aldus een telling van het Japanse persbureau Kyodo. Vijf mensen zouden levend zijn begraven.

De eerste en sterkste beving had een kracht van 6,8 op de schaal van Richter. De schokken zijn ook in de hoofdstad Tokio gevoeld.

Onder de doden is een twee maanden oude baby. Een man werd gedood toen een muur van een huis instortte. De meeste gewonden vielen in de plaatsen Tokamachi en Ojiya bij het epicentrum in de provincie Niigata, 250 kilometer ten noorden van Tokio. Ze werden geraakt door vallend puin.

Op meerdere plaatsen stortten gebouwen in en braken wegen uit elkaar. Er zijn ook meldingen van branden. Honderdduizenden huishoudens kwamen zonder elektriciteit te zitten. Water- en gasleidingen sprongen.

Voor de eerste keer in de 40-jarige geschiedenis van de Japanse hogesnelheidstrein Shinkansen ontspoorde er een dergelijke 'kogeltrein'. Voor zover bekend vielen hierbij geen slachtoffers.

Japan was enkele dagen geleden getroffen door de tyfoon Tokage. De orkaan veroorzaakte de dood van zeker 79 personen en richtte zware schade aan.