WASHINGTON/ST.LOUIS - De Amerikaanse president Bush wacht vrijdagavond geen makkelijke klus in zijn tweede rechtstreekse televisieduel met de Democratische presidentskandidaat John Kerry.

Opnieuw dringt Irak zich op als centrale thema van het debat maar ook binnenlandse onderwerpen - die bepaald niet gezien worden als het sterkste punt van Bush - zullen aan bod komen. Het enige voordeel voor de huidige president is dat zijn slechte uitgangspositie hem automatisch tot 'underdog' maakt, een positie die hem normaliter goed ligt.

De afgelopen dagen hebben Bush weinig goeds gebracht. Hij verloor niet alleen het eerste debat tegen John Kerry, ook sloeg het rapport van de leider van de Amerikaanse wapeninspecteurs in Irak, Charles Duelfer, een van de pijlers onder de Amerikaanse aanval op Saddam Hussein weg. Woensdag werd het ook in de VS 'officieel': de dictator uit Tikrit had geen massavernietigingswapens in huis. En of dat nog niet erg genoeg was, laaide ook de kritiek uit de eigen gelederen op over het optreden van de VS in Irak.

De door Bush benoemde voormalige bewindvoerder in Irak, Paul Bremer, kwam dinsdag in de publiciteit door zijn vernietigende oordeel over de inzet van Amerikaanse grondtroepen in Irak. De diplomaat zei dat bij zijn aankomst in Bagdad begin mei 2003 al massaal werd geplunderd. Door het machteloze optreden van het Amerikaanse leger is meer en meer een "sfeer van wetteloosheid" ontstaan, aldus Bremer. De Verenigde Staten hebben "een zware prijs" betaald, omdat ze niet genoeg troepen naar Irak hebben gezonden, meent Bremer.

De vrijdagochtend gepubliceerde werkgelegenheidscijfers - de laatste voor de verkiezingen van 2 november - geven Bush eveneens weinig reden tot vreugde. De groei van het aantal banen zwakt af. Het werkloosheidcijfer bleef ongewijzigd staan op 5,4 procent. De afgelopen maanden hadden juist een toename van de werkgelegenheid te zien gegeven, een onderwerp dat gretig voor het voetlicht werd gebracht om het succes te illustreren van de belastingverlagingen van de regering-Bush.