PARIJS - Het kan het sensationeelste nieuws op natuurgebied zijn van de laatste decennia; de ontdekking van een nieuwe primatensoort in de afgelegen bossen van Centraal-Afrika. Het zou gaan om een aap met de afmetingen van een gorilla. Dit meldt het Britse wetenschappelijke blad New Scientist in zijn editie van komende zaterdag.

Het bestaan van de nieuwe primatensoort wordt gestaafd door ooggetuigenverslagen, ontdekte botten en een video-opname. Hieruit blijkt dat het dier wel twee meter lang kan zijn en tussen de 85 en 100 kilo weegt.

Gorilla

Hiermee valt het dier in de klasse van de gorilla, hoewel de plaats van de ontdekking wel vijfhonderd kilometer af ligt van de leefgebieden van de westelijke en oostelijke gorillasoorten van Afrika.

Uiterlijk zijn er veel overeenkomsten met de reeds bekende gorilla's. Het dier heeft een typisch gorillagezicht en een lange rand langs zijn voorhoofd. Vreemd genoeg vertoont het gedrag van het nieuw ontdekte dier minder overeenkomsten met dat van de gewone gorilla.

Moerassig

Het bouwt zijn nest het liefst op moerassige grond, terwijl gewone gorilla's juist niet van water houden. Ook bouwt het pas ontdekte dier niet elke nacht een nieuw nest, terwijl andere gorilla's dat wel doen.

De verhalen over vreemde apensoorten in het verre noorden van Congo gaan terug naar de tijd dat de Belgen daar de scepter zwaaiden. Europese jagers wisten in 1898 foto's van het dier te maken.

Volksverhalen

Dit spoor werd later opgepakt door een Zwitserse fotograaf die afging op volksverhalen over woeste apen die leeuwen konden doden. Een Amerikaanse primatologe wist in 2002 de dieren op video te zetten en kwam zelfs een groepje van vier dieren tegen toen ze door de dichte bossen liep.

Volgens haar is er een grote kans dat dit dier een tot dusver onontdekt primatenras is, wat zou betekenen dat de mens er een genetisch familielid bij krijgt. Een andere mogelijkheid is dat het om een kruising tussen een gorilla en een chimpansee gaat of om een ondersoort van de chimpansee. Die is dan wel twee keer zo groot en sterk als zijn grootste chimpanseeneven.