DEN HAAG - Vice-premier De Graaf heeft goede hoop dat premier Balkenende deze maand weer "volledig actief" is. De Graaf zei dat vrijdag na de ministerraad. Hij zat die voor omdat ook vice-premier Zalm afwezig was. De operatie die Balkenende vrijdag heeft ondergaan, is volgens De Graaf "een nieuwe stap richting herstel".

Minister Bot van Buitenlandse Zaken zei vrijdag er "zonder meer vanuit te gaan" dat Balkenende de eerstkomende Europese top zal kunnen voorzitten. Die vindt op 5 november in Brussel plaats. Balkenende ligt sinds 14 september in een ziekenhuis in Capelle aan den IJssel met een ernstige infectie aan zijn rechtervoet.

Bovenbeen

Vrijdag is hij voor de derde maal geopereerd. Daarbij is huid van zijn bovenbeen verwijderd en aangebracht op de wond aan zijn voet. Volgens De Graaf, die Balkenende donderdag heeft gesproken, is de premier ondanks zijn ziekte "buitengewoon opgewekt en actief".

Vanaf zijn ziekbed probeert hij zich zo goed mogelijk op de hoogte te houden van regeringszaken. Via moderne communicatiemiddelen onderhoudt hij allerlei contacten, ook internationaal, aldus De Graaf.

Grote waardering

Vice-premier Zalm vervangt Balkenende waar nodig, en ook De Graaf neemt taken over. Zalm deed afgelopen week de algemene beschouwingen in de Tweede Kamer. Balkenende heeft volgens De Graaf "grote waardering" voor de manier waarop Zalm zich van zijn taak heeft gekweten. Hij heeft dat Zalm ook persoonlijk laten weten.

Diverse bewindslieden zeiden vrijdag na de ministerraad uit te zien naar de terugkeer van de premier. "Elke dag zonder hem is er een te veel", aldus minister Remkes van Binnenlandse Zaken.

Afwezigheid

Minister Van der Hoeven van Onderwijs treedt tijdens afwezigheid van de premier op als CDA-aanspreekpunt tijdens het wekelijkse overleg van de vice-premiers. Zalm is VVD'er, De Graaf is lid van D66. Er bestaan geen plannen om Van der Hoeven als plaatsvervanger van Balkenende naar voren te schuiven tijdens diens ziekte.