BAGDAD - Gevechten tussen Amerikaanse militairen en opstandelingen in de Iraakse stad Samarra hebben vrijdagochtend aan bijna honderd mensen het leven gekost. De Amerikaanse strijdkrachten lieten weten dat ze 94 opstandelingen hebben gedood. Tegen het middaguur waren in ziekenhuizen zeker 90 lichamen binnengebracht. Artsen telden ten minste 180 gewonden.

Amerikaanse en Iraakse militairen trokken de stad binnen en namen het politiebureau en het gemeentehuis in. De Iraakse politie zou inmiddels het centrum van de stad, een bolwerk van verzet tegen de Amerikanen en hun bondgenoten, onder controle hebben. Tijdens het offensief wisten Amerikaanse militairen een Turkse gijzelaar te bevrijden. De man, Yahlin Kaya, is overgebracht naar een Amerikaanse basis. Op de onbetrouwbare wegen in de buurt van Samarra zijn de afgelopen maanden tientallen vrachtwagenchauffeurs ontvoerd. Onder hen waren veel Turken.

Verkiezingen

De aanval op Samarra is de eerste grootschalige poging een enclave van opstandelingen te veroveren voor de geplande verkiezingen in Irak in januari 2005. De Amerikanen willen alle opstandige enclaves omder de voet lopen voor die volksraadpleging.

Gouverneur al-Qaissy van de provincie Sallahuddin, waar Samarra de hoofdstad van is, heeft donderdag vergeefs tegen nieuwe aanvallen gewaarschuwd. Hij zei dat het geweld in de streek zich verder uitbreidt als gevolg van de spanningen in Samarra. Hij verzekerde daarbij dat de plaatselijke Iraakse autoriteiten op het punt stonden een overeenkomst te sluiten met de gewapende opstandelingen en lokale voormannen in Samarra. Dat zou de Amerikanen in staat stellen zonder geweld weer terug te keren naar die plaats.

De Amerikanen wachtten evenwel niet op dat akkoord. Ze kregen daarbij steun van de vice-premier in Bagdad, Barham Saleh. Saleh beklemtoonde dat de gebieden die rebellen in handen hebben voor november veroverd moeten worden.

Militairen van de Verenigde Staten vertoonden zich deze zomer niet in Samarra, maar ze keerden er op basis van een overeenkomst vanaf 9 september weer terug. Ondanks de overeenkomst kwamen Amerikaanse patrouilles er toch onder vuur te liggen. De Amerikanen verlieten de stad en begonnen een belegering.