ROME - De vrijgelaten Italiaanse hulpverleensters Simona Pari en Simona Torretta zijn dinsdagavond op het militaire vliegveld van Rome aangekomen. De beide 29-jarige vrouwen werden onder meer begroet door premier Silvio Berlusconi, meldde de Amerikaanse zender CNN.

De vrouwen werden buiten het vliegtuig begeleid door hun naaste familie. Zij leken in een goede conditie te verkeren en lachten voortdurend. De twee Simona's lieten zich gewillig fotograferen door de toegestroomde fotografen, maar ze spraken niet met de media.

Ontvoerd

De twee vrouwen zijn dinsdag in Irak vrijgelaten. Simona Pari en Simona Torretta werden samen met twee Iraakse collega's op 7 september op klaarlichte dag uit hun kantoor in Bagdad ontvoerd. Sindsdien was niets meer van hen vernomen.

De Italiaanse minister-president Silvio Berlusconi bevestigde de vrijlating van Pari en Torretta, nadat de Arabische nieuwszender al-Jazeera het nieuws als eerste had gebracht. Hij zei dat ze in goede gezondheid verkeren en voegde eraan toe dat ook beide ontvoerde Irakezen zijn vrijgelaten.

'Zware onderhandelingen'

De vrouwen kwamen vrij na "zware onderhandelingen", zei Berlusconi in het parlement. Een Koeweitse krant meldde eerder op de dag dat de gijzelnemers hadden ingestemd met de vrijlating van de vrouwen in ruil voor een miljoen dollar. De regering in Rome wilde hier niet op ingaan.

Pari en Torretta zijn werkzaam voor Un Ponte per Baghdad (Een brug naar Bagdad). Deze links georiënteerde hulporganisatie is na de Golfoorlog van 1991 opgezet om het verarmde Iraakse volk te helpen. Ze houdt zich onder meer bezig met gezondheidszorg en water- en schoolprojecten.

Tussenpersonen

"De overhandiging had via tussenpersonen plaats in een district van Bagdad", aldus al-Jazeera. Met de Italianen kwamen ook de Iraakse ingenieur Ali Raad Ali Abdul Aziz en de Iraakse vrouw Manhaz Assam vrij. Aziz werkt voor Un ponte per Baghdad en Assam voor het Italiaanse Intersos.

Op websites verschenen eerder onbevestigde verklaringen waarin werd gedreigd beide 29-jarige vrouwen te doden, als Italië zijn troepen niet uit Irak zou terugtrekken. Vorige week meldde de onbekende militante groep Ansar al-Zawahiri nog dat beide vrouwen waren gedood.

'Overgelukkig'

Paus Johannes Paulus II sprak zijn "grote vreugde" uit over de vrijlating van beide Italiaansen. Bij het appartement van de familie Torretta in Rome verzamelden zich honderden mensen om in de vreugde te delen. Pari's vader liet vanuit Rimini weten "overgelukkig te zijn".

In Irak zijn al twee Italiaanse gijzelaars vermoord. Op 26 augustus doodden gijzelnemers de Italiaanse journalist Enzo Baldoni. Drie maanden eerder was de Fabrizio Quattrocchi al vermoord. Nog ruim twintig buitenlanders worden nog in Irak vastgehouden, onder wie de Brit Kenneth Bigley.

Egyptenaren

Naast de Italianen werden dinsdag ook nog vijf Egyptenaren op vrije voeten gesteld die eerder deze maand in gijzeling waren genomen. Het gaat om medewerkers van het Egyptische telecombedrijf Orascom. In totaal zijn nu alle zes ontvoerde medewerkers van Orascom weer vrij.