LONDEN - Het Britse Virgin-imperium wil als eerste onderneming passagiersvluchten in de ruimte aanbieden. De maatschappij van ondernemer en avonturier Richard Branson maakte maandag bekend dat het binnen achttien maanden de eerste toeristen buiten de dampkring hoopt te brengen.

Bekijk video:
Modem/ Breedband

Voor het project heeft Virgin een contract gesloten met de makers van de Amerikaanse SpaceShipOne. Dat vaartuig maakte in juni geschiedenis door als eerste een door particulieren gefinancierde bemande ruimtevlucht te maken.

Een vlucht, die twee uur zal duren, kost passagiers 170.000 euro. De ruimtetoeristen gaan na een training van drie dagen in een vaartuig, dat is gebaseerd op het gevleugelde en kogelvormige SpaceShipOne, naar een hoogte van honderd kilometer. Daar zullen ze tien minuten gewichtloosheid ondergaan en de kromming van de aarde kunnen zien.

Branson

De luchtvaartmagnaat Branson zei op een persconferentie de dromen van duizenden astronauten te willen waarmaken. "De dromen om van boven de majestueuze schoonheid van onze planeet en de sterren in al hun glorie te zien, en de verbazingwekkende sensatie van gewichtloosheid te ondergaan." Branson zelf zal "absoluut" aan boord van de eerste vlucht zijn, zei een woordvoerder van Virgin het Londense dagblad Evening Standard.

Het conglomeraat van de flamboyante Brit brengt de ruimtevaartactiviteiten onder in een nieuwe tak, Virgin Galactic. Het investeert circa 150 miljoen euro om volgend jaar in de Verenigde Staten de eerste twee ruimtevaartuigen uit de fabriek te laten rollen. Die moeten groter zijn dan de huidige SpaceShipOne dat ruimte biedt aan een piloot en twee passagiers.

Toeristen

Virgin noemt de prijs die toeristen moeten betalen voor tien minuten zweven aan de rand van de dampkring redelijk. Onderzoekers hebben volgens een woordvoerder becijferd dat er een "grote markt" is voor dergelijke ruimtevluchten. Naar verwachting zullen het eerste jaar 3000 mensen met Virgin Galactic een ruimtevlucht maken.

De vluchten worden uitgevoerd vanuit de Mojave-woestijn in de Amerikaanse staat Californië. Het herbruikbare ruimtevaartuig, waarvan de eerste de naam VSS Enterprise krijgt, wordt onder een transportvliegtuig naar een hoogte van 15 kilometer gedragen. Daar wordt de raketmotor ontstoken zodat het ruimteschip op 100 kilometer hoogte enkele minuten de donkere diepte van de ruimte invliegt.

Om terug te keren naar de aarde draait de piloot de vleugels van het ruimteschip. Daardoor remt het toestel af en glijdt het in twintig minuten terug naar de aarde, waar het eveneens in de Mojave-woestijn zal landen.

Ruimteschip

Zodra Virgin van de Amerikaanse autoriteiten toestemming heeft om het ruimteschip te exporteren, wil het ook vanuit andere landen, zoals Groot-Brittannië en Australië, vluchten uitvoeren. Tot nog toe konden ruimtetoeristen alleen meevliegen met een Russische Sojoez-raket. Zo'n vlucht, waarbij een verblijf van acht dagen aan boord van het internationale ruimtestation ISS is inbegrepen, kost 20 miljoen dollar. Alleen de Amerikaanse miljonair Dennis Tito (2001) en de Zuid-Afrikaan Mark Shuttleworth (een jaar later) hebben die reis daadwerkelijk gemaakt.

SpaceShipOne, gefinancierd door de miljardair Paul Allen, dingt de komende weken mee naar de Ansari X-prijs. Het wordt toegekend aan het eerste bedrijf dat binnen twee weken met drie personen aan boord twee bemande ruimtevluchten weet te maken. De eerste vlucht staat gepland voor woensdag.

Aan de wedstrijd doen 24 ondernemingen uit zeven landen mee. SpaceShipOne loopt ver voor op de concurrentie en lijkt de enige kandidaat die de wedstrijd, waaraan een bedrag van 10 miljoen dollar is verbonden, kan winnen.