ARNHEM - Bill Fulton, een oudstrijder die in 1944 als een van de eersten voet op de brug zette, wil dat zijn as na zijn overlijden vanaf de John Frostbrug wordt verstrooid. "Ik wil sterven als een soldaat in Arnhem", zei hij donderdagmorgen. Donderdag zijn de 450 Arnhem-veteranen voor de eerste maal allemaal bij elkaar gekomen in de Arnhemse Eusebiuskerk. De kerkdienst is voor hen elk jaar het echte begin van hun pelgrimage naar het slagveld van toen.

Vanwege de zestigste en waarschijnlijk laatste grote herdenking van de Slag om Arnhem zijn er dit jaar ook tientallen veteranen die nog nooit eerder terugkeerden naar Arnhem. "Wij schoten hier de hele boel kapot. En dan worden we hartelijk ontvangen, het is meer dan gastvrij", aldus de 89-jarige M. Reid uit Engeland. Meer dan duizend vrijwilligers zijn deze week druk met het opvangen en vervoeren van de merendeels hoogbejaarde oudstrijders.

Levende monumenten

Commissaris van de koningin Kamminga noemde de oud-militairen donderdagmorgen "levende monumenten." "U hebt de verhalen, die voor ons een brug slaan naar verleden, heden en toekomst, nog meegemaakt. U bent iconen van een historische gebeurtenis, die alle respect verdienen", aldus Kamminga.

De veteranen die in Arnhem hebben gevochten, houden donderdagmiddag een defilé over de John Frostbrug. Daar heeft ook hun eigen herdenking plaats.