NEW ORLEANS/MIAMI/MOBILE - Aan de zuidkust van de Verenigde Staten zijn de eerste doden gevallen als gevolg van de naderende orkaan Ivan. Bij Panama City in Florida kwamen woensdag twee mensen om het leven door wervelstormen die door Ivan waren voortgebracht.

Aan de kust van Alabama drong het opgezweepte water woensdagmiddag (plaatselijke tijd) de eerste huizen binnen. De harde wind leidde tot stroomstoringen, waardoor duizenden inwoners zonder elektriciteit zitten.

Amerikaanse media berichtten over ontwortelde bomen, weggeblazen daken en gezonken boten. In de Golf van Mexico zijn door de golven grote hoeveelheden afval aangespoeld.

Het in Miami gevestigde National Hurricane Center (NHC) verwacht dat de orkaan zelf in de loop van donderdag bij de kustplaats Mobile in Alabama het vasteland bereikt. Het instituut voorspelt dan een windsnelheid van 217 kilometer per uur. Inwoners van Mobile zien het somber in. Veel mensen die in stacaravans wonen, maken zich weinig illusies over wat Ivan met hun onderkomen zal doen.

Bang

"Ik ben bang dat het weg zal zijn als de storm voorbij is", aldus een aangedane gepensioneerde vrouw tegen het Franse persbureau AFP voordat ze haar huis achter zich liet. Anderen in de havenstad verkiezen te blijven ondanks de komst van 'Ivan de verschrikkelijke'.

Hoge golven

Directeur Max Mayfield van het orkaancentrum liet weten dat met meetapparatuur in de Golf van Mexico een zestien meter hoge golf is geconstateerd, die is veroorzaakt door Ivan. Mayfield wees erop dat de golf hoger is dan een gebouw van vier verdiepingen. Hij verwacht dan ook "behoorlijke schade" als de golf de kust bereikt.

Andere deskundigen verklaarden voor de Amerikaanse nieuwszender CNN dat de schade die de orkaan veroorzaakt, kan oplopen tot 10 miljard dollar. Ivan zou daarmee de op een na 'duurste' storm uit de Amerikaanse geschiedenis worden. In 1992 richtte Andrew voor 20 miljard dollar schade aan. Het Britse tv-station BBC meldde dat hulpverleners 10.000 lijkenzakken hebben klaarliggen voor mogelijke slachtoffers.

Evacueren

De Amerikaanse autoriteiten hadden de ongeveer twee miljoen inwoners van de zuidkust opgeroepen een veiliger oord te zoeken. In de regio tussen New Orleans en het noordwesten van Florida gaven burgers massaal gehoor aan de oproep.

Ivan heeft een verwoestende reis door het Caribisch gebied achter de rug. Door de orkaan zijn tot dusver ongeveer zeventig mensen om het leven gekomen.

Een nieuwe potentiële orkaan, Jeanne, wint intussen aan kracht in het Caribisch gebied. Jeanne sloeg woensdag met volle kracht toe op het dichtbevolkte eiland Puerto Rico. Zeker twee mensen vonden door het noodweer de dood. Enorme regenval zorgde ervoor dat lager gelegen gebieden op het eiland onderliepen.