SEOUL - Een paddestoelwolk van mogelijk 3,5 tot vier kilometer doorsnee is vorige week donderdag gezien boven een afgelegen gebied in Noord-Korea bij de grens met China. Daaraan ging een krachtige explosie vooraf. Dat heeft het Zuid-Koreaanse persbureau Yonhap zondag gemeld op basis van 'betrouwbare bronnen in Peking'. De ontploffing is volgens Yonhap ontdekt op satellietbeelden.

Wat de oorzaak van de explosie is, is niet bekend. De Verenigde Staten houden er rekening mee dat het stalinistische land een kernproef heeft gehouden. Andere bronnen stellen dat het mogelijk om een zeer grote bosbrand gaat. De wolk was te zien in de omgeving van een raketbasis in Taepodong, meldde een van de bronnen van Yonhap.

56-jarig bestaan

Volgens Yonhap deed de explosie zich voor op donderdag 9 september. Die dag vierde Noord-Korea zijn 56-jarig bestaan. In het land vinden op dergelijke feestdagen allerlei grote en opvallende feestelijkheden plaats.

De Zuid-Koreaanse minister van Hereniging Chung Dong-young zei zondag het niet waarschijnlijk te achten dat de explosie bij de noorderburen een proef met nuclaire wapens was. Na afloop van een vergadering van de Nationale Veiligheidsraad zei hij tegen verslaggevers dat Seoul tot nu toe inschatte dat de ontploffing geen verband hield met de nucleaire ambities van Noord-Korea. De Zuid-Koreaanse meteorologische dienst zei dat er na de explosie in de provincie Yanggang geen aardschok is gevoeld.

De explosie leek veel krachtiger dan die van 22 april, die werd veroorzaakt door een treinramp in Ryonchon. Daarbij kwamen ruim 170 Noord-Koreanen om het leven.

Rond de tafel

Het bericht over de geheimzinnige explosie komt in een periode waarin Zuid-Korea, Japan, China, Rusland en de Verenigde Staten proberen Noord-Korea terug te krijgen aan de onderhandelingstafel waaraan over de nucleaire ambities van het regime in Pyongyang wordt gesproken.

De Amerikaanse krant The New York Times meldde zondag dat de regering-Bush recent informatie heeft ontvangen die er op zou duiden dat Noord-Korea een kernproef aan het voorbereiden is.