RAMALLAH - Israëlische militairen hebben in de nacht van woensdag op donderdag het hoofdkwartier van Yasser Arafat in Ramallah verlaten. De Palestijnse leider is nog in het gebouw. Eerst zullen Palestijnse experts de omgeving controleren op mijnen.

Arafat zat in zijn hoofdkwartier vast sinds eind maart, toen de Israëliërs na een reeks zelfmoordaanslagen van Palestijnen een aantal steden op de Westelijke Jordaanoever binnentrokken.

Overdracht Palestijnen

De aftocht van de Israëliërs was mogelijk na een akkoord over de overdracht van zes Palestijnen, van wie vier vorige week zijn veroordeeld voor de aanslag op de Israëlische minister van Toerisme Zeevi in oktober vorig jaar.

De zes werden overgedragen aan Amerikaanse en Britse waarnemers. Zij zijn opgesloten in Jericho, eveneens op de Westelijke Jordaanoever, waar zij onder toezicht van de Amerikanen en Britten staan.

Zware druk

De Amerikaanse president Bush heeft de Israëlische regering zwaar onder druk gezet om met deze oplossing akkoord te gaan. Het vertrek van de Israëlische militairen begon enkele minuten na de overbrenging van de zes Palestijnen naar Jericho.

Direct na de aftocht van de Israëlische soldaten verzamelden zich ongeveer tweehonderd gewapende Palestijnen voor het gehavende gebouwencopmplex in Ramallah. Zij zagen het vertrek van de Israëliërs als een overwinning van de Palestijnen.

Arafat haalt uit

Arafat haalde in zijn eerste optreden in het openbaar sinds eind maart fel uit naar Israël. Hij noemde de belegering van de Geboortekerk in Bethlehem een misdaad. In de kerk, die is gebouwd op de plaats waar de kribbe van Jezus zou hebben gestaan, zitten behalve geestelijken ook tweehonderd Palestijnen. Onder hen zijn tientallen gewapende strijders, van wie Israël de overgave eist.

Bij de Geboortekerk voerden Israëlische militairen in de nacht van woensdag op donderdag opnieuw hevige vuurgevechten met Palestijnse schutters. Getuigen spraken van de zwaarste schermutselingen sinds de belegering van het gebedshuis een maand geleden begon.

De Franse kardinaal Roger Etchegaray kwam woensdag in Israël aan om in opdracht van paus Johannes Paulus II een oplossing te vinden voor de situatie rond de kerk. De kardinaal wil met zowel de Israëlische premier Sharon als met Arafat spreken.

Tulkarem

Israëlische militairen trokken donderdag opnieuw de stad Tulkarem in het noorden van de Westelijke Jordaanoever binnen. Zij doorzochten volgens getuigen huizen en moskeeën en arresteerden zeker vijf Palestijnen. Israël bezette Tulkarem 29 maart en verliet de stad 9 april onder zware druk van de Amerikanen. Daarna voerden de Israëliërs nog een korte actie in de stad uit.

/DOSSIERMidden-Oosten