ROME - Een islamitische groepering die zich 'Ansar al-Zawahiri' noemt, heeft de ontvoering van twee Italiaanse medewerksters van een hulporganisatie in Bagdad opgeëist. Zij deed dat in een boodschap die op een islamitische website is geplaatst. Of de naam van de groep verwijst naar Ayman al-Zawahri, de Egyptische rechterhand van al-Qaeda-leider Osama bin Laden, is niet bekend.

De ontvoering van Simona Pari en Simona Torretta, dinsdagmiddag, is volgens de boodschap "de eerste van onze aanslagen tegen Italië". De actie is bedoeld als wraak op de Italiaanse premier Berlusconi en "het criminele Italiaanse kruisvaardersvolk" omdat Italië "moslimgebied heeft bezet en moslims heeft vermoord".

Authenciteit

Of de boodschap inderdaad van de ontvoerders van de twee vrouwen en twee Iraakse medewerkers afkomstig is, is niet duidelijk. Sommige Italiaanse islamdeskundigen trekken de authenticiteit in twijfel. Pari (29) en Torretta (29) werken voor Un ponte per Baghdad (een brug naar Bagdad). Sinds april zijn al meer dan honderd buitenlanders in Irak ontvoerd. De meeste van hen zijn vrijgelaten, maar 25 werden vermoord.

Militairen

Vorige maand werd de Italiaanse journalist Enzo Baldoni ontvoerd en vermoord en in april doodden gijzelnemers de Italiaan Fabrizio Quattrocchi. Drie andere ontvoerde Italianen kwamen later vrij. De ontvoerders eisten het vertrek van de circa 2700 Italiaanse militairen uit Irak. De regering-Berlusconi weigerde op die eis in te gaan.

Een groep van ongeveer twintig mannen met AK-47 machinegeweren en pistolen met geluidsdempers bestormde op klaarlichte dag het gebouw van Un ponte per Baghdad. Naast de Italianen namen ze ook nog een Iraakse ingenieur die werkt voor Un Ponte per Baghdad en een vrouw die werkzaam is voor de Italiaanse organisatie Intersos mee.

De gijzelnemers sleepten de vrouwen volgens ooggetuigen aan hun haren naar gereedstaande auto's. In het pand in een relatief rustige wijk in het centrum van de Iraakse hoofdstad zijn meerdere humanitaire organisaties gehuisvest. Pari en Torretta verblijven al meer dan een jaar in Irak. Zij werkten recent samen met het kinderfonds van de Verenigde Naties (Unicef) aan een project om nieuwe scholen te bouwen.

Berlusconi

Premier Berlusconi heeft direct na het bekend worden van de ontvoering een spoedvergadering van zijn kabinet gehouden. Zijn minister van Buitenlandse Zaken nam daarna contact op met Arabische collega's voor hulp. Voor woensdag staat een gesprek gepland tussen Berlusconi en oppositieleiders "om met een gezamenlijke reactie te komen in het aangezicht van het terrorisme", aldus de premier.