BAGDAD - Iraakse veiligheidstroepen hebben zondag naar verluidt de meestgezochte man van Irak in de kraag gevat. In een ziekenhuis ten noorden van de hoofdstad Bagdad zouden agenten de voormalige 'uitvoerder' van Saddam Hussein, Izzat Ibrahimn al-Duri, hebben gegrepen. Verscheidene Iraakse functionarissen repten zondag over de arrestatie.

Veiligheidstroepen grepen al-Duri in een kliniek niet ver van zijn voormalige woonplaats Adwar waar hij behenadeld zou worden aan leukemie. Tijdens de operatie zouden circa zeventig aanhangers van de voormalige Iraakse vice-president zijn gedood. Tachtig anderen zouden zijn opgepakt. Om zijn identiteit met zekerheid vast te kunnen stellen, is hem een DNA-test afgenomen.

Volgens Minister van Staat, Wail Abdul al-Latif, is het '75 tot 90 procent zeker' dat het gaat om Al-Duri. "Hij is in een ernstig verslechterde gezondheidstoestand", aldus de bewindsman. Zijn collega Kasim Daoud bevestigde eveneens dat de in 1942 geboren handlanger van Saddam is gepakt.

Verwarring

De melding van de arrestatie veroorzaakte aanvankelijk veel verwarring. Volgens de eerste berichten zouden leden van de Iraakse Nationale Garde hem samen met Amerikaanse militairen hebben ingesloten en gearresteerd. De commandant van de garde in de regio waar al-Duri zou zijn gepakt, sprak de berichten echter tegen.

"Onze troepen hebben aan geen enkele operatie deelgenomen en hebben Izzat Ibrahim al-Duri niet gearresteerd en we hebben ook geen informatie aangaande dit onderwerp", aldus generaal Ahmed Khalaf Salman. Het Amerikaanse leger reageerde eveneens verbaasd op het nieuws. Volgens een woordvoerder hebben de Amerikanen al-Duri niet in handen en zijn ook geen Amerikaanse militairen betrokken geweest bij enige operatie in de buurt van Tikrit.

Het hoofd van politie in het district waar al-Duri werd gegrepen, Ahmad Ghanam, bevestigde later op de dag echter tegen de Arabische nieuwszender al-Jazeera dat zijn manschappen het Baath-kopstuk hadden gegrepen.

Nummer zes

De gewezen rechterhand van de Iraakse dictator staat op nummer zes in het Amerikaanse kaartspel van meestgezochte handlangers van Saddam. Washington verdenkt hem ervan achter veel aanvallen van rebellen te zitten na de val van het regime van Saddam. In november zetten de Verenigde Staten een prijs van 10 miljoen dollar op zijn hoofd.

Verscheidene pogingen hem in te rekenen, liepen op niets uit. Eind vorig jaar werd zijn arrestatie ook al wereldkundig gemaakt maar het bleek toen om iemand anders met dezelfde naam te gaan.

In een poging zijn verblijfplaats te achterhalen, brachten de autoriteiten eind vorig jaar zijn vrouw en dochter op. Half januari arresteerden de Amerikanen vervolgens vier van zijn neven op verdenking hem te helpen uit handen van de autoriteiten te blijven.

Vreugde

Het nieuws van Ibrahims vermoedelijke arrestatie verspreidde zich snel door Bagdad. In sjiitische wijken schoten mensen met automatische wapens in de lucht om uiting te geven aan hun vreugde.

"Hij is het symbool van het voormalige regime. Het is het einde van een bloedig crimineel regime", vatte een 50-jarige inwoner van de hoofdstad de gevoelens samen.

Symbool

Voor sjiieten en Koerden is de voormalige tweede man van het Baathregime een symbool van onderdrukking. Hij wordt onder meer medeverantwoordelijk gehouden voor het inzetten van gifgas tegen de Koerdische bevolking van Halabja waar in 1988 vijfduizend mensen omkwamen als gevolg van de actie van regime. Al-Duri was de verantwoordelijke man voor Noord-Irak.

Minister van Staat Daoud verklaarde tijdens een persconferentie in Koeweit dat het niet lang meer zal duren voordat de processen tegen Saddam Hussein en andere kopstukken van het Iraakse regime beginnen. "Saddam Hussein en zijn kliek zullen binnen enkele weken terechtstaan", aldus Daoud.