MOSKOU - Het dodental van het gijzelingsdrama in Beslan is opgelopen tot 322, onder wie 155 kinderen. Dat maakte de Russische plaatsvervangend procureur-generaal Sergej Fridinski zaterdag in de Zuid-Russische stad bekend. Onder de doden zijn kinderen, hun ouders, leraren en militairen die deelnamen aan de bloedig verlopen bevrijdingsactie op vrijdag.

Onder het puin van he t verwoeste schoolgebouw liggen mogelijk nog meer lichamen van gijzelaars, zei een woordvoerder tegen het Russische persbureau Interfax.

Volgens de Russische politie in Noord-Ossetië zijn de meeste slachtoffers omgekomen door explosies en door vallend puin. Explosieven verpakt met bouten en spijkers ontploften temidden van de gegijzelden die in de sporthal van de school werden vastgehouden. De gijzelnemers hadden daar naar schatting duizend mensen bijeengedreven.

Functionarissen waarschuwen dat het dodental hoger kan uitvallen. Lichamen zouden nog onder het puin liggen terwijl onontplofte explosieven overal verspreid op het terrein liggen en de bergingswerkzaamheden bemoeilijken. In ziekenhuizen vechten artsen om het leven van naar schatting honderd zwaargewonde kinderen.

Sommige kinderen worden overgevlogen naar Moskou voor medische behandeling. Zes kinderen en hun ouders arriveerden zaterdag in de Russische hoofdstad, maakte het persbureau Interfax bekend. De patiëntjes zijn ondergebracht in drie verschillende ziekenhuizen.

Het vliegtuig met de artsen die de eerste gewonde kinderen begeleidden, keert zaterdag nog terug naar Beslan om meer slachtoffers op te halen. Onduidelijk is hoeveel gewonden uit Zuid-Rusland zullen worden overgevlogen naar Moskou. Dat zal ter plekke besloten worden, meldde Interfax.

Poetin

De Russische president Vladimir Poetin heeft zaterdagochtend de honderden gewonden van het gijzelingsdrama bezocht. De Russiche leider bracht ongeveer een half uur door in het grootste ziekenhuis van de stad.

In een ontmoeting met lokale autoriteiten maakte Poetin bekend dat hij de grenzen van de deelrepubliek Noord-Ossetië, waarin Beslan ligt, heeft laten sluiten. De veiligheidsdiensten zullen het gebied op zoek naar terroristen afkammen, aldus de president.

"Vandaag lijdt heel Rusland met jullie mee", vertelde de president inwoners van de stad, die drie dagen het toneel was van een gijzeling die vrijdag eindigde in een bloedbad. Hij waarschuwde zijn landgenoten ervoor sympathie te hebben voor de gijzelnemers. "Wie zich door de provocaties van de terroristen laat beïnvloeden, zal door ons als een handlanger worden behandeld."

'Zware verliezen'

Volgens Poetin hebben de speciale eenheden die vrijdag in Beslan urenlang vochten met de gijzelnemers 'zware verliezen' geleden. De president noemde geen aantallen.

'Zwakheid'

Poetin zei zaterdag in een televisierede dat Rusland "zwakheid heeft getoond ten overstaan van gevaar" tijdens het bloedige gijzelingsdrama. "En zwakkelingen worden in elkaar geslagen", aldus de president.

"De terroristen denken dat ze sterker zijn dan wij, dat ze ons bang kunnen maken met hun wreedheid en onze wil kunnen verlammen", zei Poetin. Hij zwoer dat Rusland nooit zal toegeven aan terroristen en beloofde de bewoners van de noordelijke Kaukasus meer veiligheid.

Poetin gaf toe dat Rusland de ernst van het terrorismeprobleem onvoldoende heeft onderkend. "We wisten niet hoe op gepaste wijze te reageren", aldus de president.

Reorganisatie

Daarom kondigde Poetin een reorganisatie aan van de Russische militaire capaciteit in de Kaukasus. Leger, politie en veiligheidsdiensten moeten beter gaan samenwerken. Momenteel heeft Moskou ongeveer 70.000 militairen gelegerd in de regio.

Nationale rouw

Komende maandag en dinsdag zullen dagen van nationale rouw zijn, zo kondigde Poetin aan. Het staatshoofd riep het hele Russische volk op zich te verenigen tegen het terrorisme.

Een bron binnen het ministerie van Binnenlandse Zaken van de deelrepubliek Noord-Ossetië, waarin Beslan ligt, sprak over meer dan tien slachtoffers binnen de speciale eenheden. Achttien leden van de elite-eenheden worden voor hun verwondingen behandeld in een ziekenhuis in de regionale hoofdstad Vladikavkaz.

'Moedig'

Poetin bevestigde eerdere uitlatingen van commandanten dat de troepen niet van plan waren om de gijzeling van circa 1200 personen met geweld te beëindigen. "Geweld was niet gepland", zei de president volgens Russische media. "De gebeurtenissen volgden elkaar zeer snel en onverwacht op. Maar de leden van de speciale eenheden hebben zich moedig getoond."

Gijzelnemers

Tijdens het bloedbad hebben zeker 32 gijzelnemers de dood gevonden. Vooralsnog is nog niet bekendgemaakt welke groepering verantwoordelijk is voor het drama op de school in de Zuid-Russische plaats.

De Islambouli Brigades, die de verantwoordelijkheid hebben opgeëist voor de zelfmoordaanslagen in augustus voor een metrostation in Moskou en op twee vliegtuigen, zeggen niets te maken te hebben met de actie in Beslan. "We maken bekend dat geen van onze cellen enige band heeft met deze operatie. We deden niet mee, niet met wapens en niet met fondsen", maakte de organisatie in een communiqué op internet bekend. Het is vooralsnog onmogelijk gebleken de authenticiteit van de boodschap te verifiëren.

De gijzelnemers hadden voorafgaand aan hun gijzelingsactie explosieven en wapens verborgen in het schoolgebouw. Dat zegt Interfax te hebben vernomen van bronnen dichtbij het onderzoek naar de gebeurtenissen.

"Explosieven, wapens en munitie werden deze zomer de school binnengebracht tijdens herstelwerkzaamheden. Ze waren vermomd als bouwmaterialen", aldus de bron van het Russische persagentschap. Het wapentuig zou onder vloer zijn verborgen en meteen nadat de terroristen de school over hadden genomen uit de bergplaats zijn gehaald.

Interpol

De internationale politieorganisatie Interpol heeft Rusland zaterdag hulp aangeboden bij het onderzoek. Het hoofdkwartier van Interpol in Lyon is 24 uur per dag open en zal vragen uit Rusland over de gijzeling met de hoogste prioriteit behandelen, aldus een woordvoerder.

Volgens secretaris-generaal Ronald Noble kan Interpol helpen door toegang te verschaffen tot databanken met vingerafdrukken, DNA en informatie over gestolen reisdocumenten. Ook kan Interpol de Russen bijstaan bij de identificatie van de honderden slachtoffers en bij het onderzoek naar mogelijke connecties tussen de gijzelnemers en internationale terroristische organisaties.