NAJAF - De Amerikaanse strijdkrachten, gesteund door Iraakse militairen, hebben in de nacht van donderdag op vrijdag een groot deel van de oude stad van Najaf veroverd. Bij de bombardementen, artilleriebeschietingen en bloedige gevechten met de militie van de radicale geestelijke Muqtada al-Sadr zijn volgens meldingen van de nieuwszender al-Arabiya talrijke doden en gewonden gevallen.

Bekijk video:
Modem/ Breedband

Onder de doden zijn minstens achttien burgers, aldus medische autoriteiten in Najaf. De schade aan de historische plaats is enorm en enkele minaretten van de moskee zelf zijn ook beschadigd. Al-Sadr houdt zich op in het complex waar de geestelijke vader van de sjiitische tak van de islam, de imam Ali, ligt begraven. Dat rechthoekige complex wordt aan drie zijden omringd door de oude stad van Najaf.

Al-Arabiya berichtte dat de aanvallers alle middelen gebruiken om de oude stad in handen te krijgen. Vliegtuigen bombardeerden onder meer de begraafplaats die aan de noordzijde van de oude stad grenst. De grote, oriëntaalse begraafplaats is meer dan 600 hectare groot en oogt als een wijk. Het complex is de afgelopen tijd het voornaamste slagveld geweest tussen de Amerikanen en het Mahdileger van Muqtada al-Sadr.

Een medewerker van al-Sadr in Nasiriya heeft gezegd dat zich in de heilige plaatsen van Najaf een slachting dreigt te voltrekken. Hij riep het Vaticaan op om snel tussenbeide te komen. In het complex zijn niet enkel strijders maar ook vrouwen en kinderen aanwezig.

Al-Sadr zou volgens sommige berichten donderdagavond opdracht hebben gegeven de sleutels van de moskee van imam Ali aan sjiitische leiders elders te geven. Dit verzoek zou mogelijk wijzen op een op handen zijnde aftocht van al-Sadr uit Najaf. Vrijdag riep hij echter zijn aanhangers op de strijd voort te zetten.

Laatste waarschuwing

De door de VS aangestelde Iraakse interim-premier Allawi riep donderdagavond opnieuw al-Sadr op de wapens neer te leggen. Volgens Allawi was dit de laatste waarschuwing. Al-Sadr moet zijn militie ontwapenen en de stad verlaten. Hij kan zijn politieke ambities ook zonder geweld voortzetten in een pluralistisch Irak, aldus Allawi. Ook elders in Irak waren er, zoals iedere dag, gewelddaden.

Strijders beschoten bijvoorbeeld in Basra een complex van een oliemaatschappij, dat in brand vloog. Het escalerende geweld in Irak draagt bij aan steeds hogere olieprijzen. De voorzitter van de OPEC, Purnomo Yusgiantoro, zei vrijdag in Jakarta dat hij erg bezorgd is over de prijsstijgingen.

Olie bereikte donderdag een prijs van bijna 49 dollar per vat, de hoogste in 21 jaar tijd. De Organisatie van de olie-exporterende landen (OPEC) zal volgens Yusgiantoro zijn best doen de prijssstijging te beperken.