'Mensen verbrandden in auto'

GHISLENGHEIN - Automobilisten die juist over de snelweg E429 of A8 bij Ghislenghein (Gellingen) reden toen daar vrijdag een gasleiding explodeerde, zijn in hun auto verbrand. Dat meldde de Belgische televisiezender VRT.

Getuigen van de gasexplosie zeggen dat kort na de ontploffing een vuurzee van bijna 100 meter te zien was. "Aanvankelijk dachten wij aan een aardbeving'', aldus een ooggetuige vrijdagmiddag op de Vlaamse radiozender VRT. "Kort voor negenen was een enorme knal te horen en vervolgens zagen we een vuurzee die wel honderd meter hoog leek en zo'n vijftig meter breed.'' Volgens de Vlaamse ooggetuige bleef het vuur ruim een halfuur branden.

Overigens zouden vrijdagochtend kort op elkaar twee ontploffingen hebben plaatsgevonden. Eerder was er al een melding binnengekomen over een gaslek op een bedrijfsterrein in Gellingen, nadat personeel van een nabijgelegen onderneming een vreemde geur had opgemerkt. De plaatselijke brandweer was net bezig het gebied af te bakenen, toen de ontploffingen zich voordeden.

Rond de avond zal in het stadhuis van het nabijgelegen Aat een persconferentie plaatsvinden.

Getuigeverhaal

"Er was nog maar één mogelijkheid: rennen, rennen, rennen. De achthonderd meter. Met de hitte in mijn rug.'' Met moeite krijgt de 45-jarige politieagent uit Ghislenghien het uit zijn mond. Zwaar verbrand aan hoofd en armen ligt hij in het Madeleine-ziekenhuis van het nabijgelegen Ath. Zich nauwelijks realiserend dat hij het Waals inferno van vrijdagochtend wel heeft overleefd. "Zo'n vuur. Het was zo vreselijk intens.''

Naam en toenaam brengt hij liever niet naar buiten. Evenmin als zijn even hevig verbrande 40-jarige kompaan. De twee weten nog niet hoeveel collega's zij moeten missen. Onder de voorlopig vijftien doden van de twee hevigste gasexplosies uit de recente Belgische geschiedenis bevinden zich vooral politiemensen, brandweerlui en medewerkers van het nutsbedrijf, die vrijdagochtend in actie kwamen, omdat het op het industrieterrein van Ghislenghien zo naar gas rook.

Courard

De Waalse regionale minister voor Binnenlandse Aangelegenheden Courard bevestigt de enorme omvang van het vuur. Als een van de weinigen mocht hij een uur later het terrein op. "En ik zag er torenhoge bouwkranen, die tot zelfs in de top nog in brand stonden.''

Het vuur blijft volgens radeloze omstanders ruim een half uur branden. De hitte is zo zwaar, dat zelfs op de enkele kilometers verderop gelegen autosnelweg Brussel - Doornik passerende automobilisten brandwonden oplopen. Enkelen laten hun auto in opperste nood langs de weg staan om zich rennend door de velden te redden.

Verbrande lichamen

Courard vertelt verder over een soort van apocalyps. Op het terrein, dat verder zorgvuldig blijft afgegrendeld, liggen zwaar verbrande, volledig zwarte lichamen. De Belgische minister van Defensie Flahaut, die onmiddellijk legerhelicopters inzet voor het vervoer van de ruim honderd gewonden, heeft het over een nieuw, net opgeleverd nabijgelegen fabrieksgebouw dat "gewoonweg gesmolten'' is. Het heet een geluk bij een ongeluk dat de 250 medewerkers nog niet in de fabriek van slijpstenen Diamant Board aan de slag waren.

Rond vier uur in de middag lijkt de omgeving van het Madeleine-ziekenhuis in Ath eerder op een locatie uit Oliver Stone's Vietnam-film Platoon. Helicopters vliegen af en aan voor het transport van zwaargewonden. Ruim 45 personen hebben zware brandwonden. Vanuit Ath vliegen zij naar speciale ziekenhuizen in het net over de grens gelegen Lille, Parijs, Brussel en Luik.

Specialist

Een ontzette specialist spreekt over het ongewoon hoge aantal zwaar verbrande gewonden. "Normaal heb je een aantal licht verbranden, een even groot aantal met iets zwaardere brandwonden en slechts enkele zeer zwaar verbrande personen. Nu lijkt het alsof de meeste slachtoffers heel zware brandwonden hebben'', vertelt hij aan de bezoekende bewindsman Flahaut.

Het echte drama van Ghislenghien is een straat verderop waar te nemen. In de brandweerkazerne vallen brandweermannen en nabestaanden van overleden of nog vermiste collega's elkaar snikkend in de armen.

Tip de redactie