AMSTERDAM - De Europees-Amerikaanse ruimtesonde Cassini passeert vrijdag Phoebe, de eerste maan van Saturnus, en betreedt daarmee de nabije omgeving van de op een na grootste planeet uit ons zonnestelsel. Dat heeft de Europese ruimtevaartorganisatie ESA donderdag gemeld.

Cassini scheert op tweeduizend kilometer afstand langs Phoebe, de 'waakhond' van Saturnus. De geringe afstand biedt de kans om de maan grondiger dan ooit te onderzoeken met camera's, spectrometers en radar. De maan heeft een diameter van slechts 220 kilometer en is in tegenstelling tot de andere manen van de geringde planeet donker van kleur. Wetenschappers leiden daaruit af dat het kleine hemellichaam waarschijnlijk een door Saturnus ingevangen object is, afkomstig uit de Kuipergordel, een verzameling van miljarden kometen en ijsdwergen ver voorbij de baan van de planeet Neptunus.

Met de waarnemingen van Cassini hoopt men de herkomst van Phoebe te verklaren. Cassini bevindt zich momenteel 1,49 miljard kilometer van de aarde en vliegt met toenemende snelheid op Saturnus af. Op 1 juli remt de sonde af om in een baan rond Saturnus te geraken.