JERUZALEM/GAZA-STAD - De VN heeft de aanval van Israëlischestrijdkrachten op een vreedzame Palestijnse rouwmars fel veroordeeld. Premier Balkenende noemde het gebruik van wapens tegen burgers 'verwerpelijk'. Ook de Verenigde Staten hebben bezorgd gereageerd.

Zeker tien Palestijnen zijn woensdag inde Gazastrook om het leven gekomen toen de Israëlischestrijdkrachten een vreedzame rouwmars onder vuur namen. VolgensPalestijnse ooggetuigen schoten gevechtshelikopters raketten af opde massa die door het zuidelijke vluchtelingenkamp Rafah trok.

Gewaarschuwd

Secretaris-generaal Kofi Annan van deVerenigde Naties heeft woensdag het Israëlische militair optredenin felle bewoordingen veroordeeld. Volgens de zegsman van Annan heeft de VN-topman Israël"herhaaldelijk gewaarschuwd" voor het doden en verwonden vanonschuldige Palestijnen.

Annan eist een "onmiddellijk eind aan de militaireoperatie". Israël moet zijn verplichtingen als bezettingsmachtnakomen. Dat betekent volgens hem het beschermen van burgers engeen gebruik van buitenproportioneel geweld.

'Oorlogsmisdaden'

De speciale VN-gezant voor de bezette Palestijnse gebieden, deZuid-Afrikaanse hoogleraar recht John Dugard, omschreef de actiesvan het Israëlische leger als "oorlogsmisdaden". Hij is vanmening dat de Veiligheidsraad een wapenembargo tegen de joodsestaat moet overwegen. Dugard heeft eerder Israëlische acties in deGazastrook en Westoever zwaar bekritiseerd.

De Verenigde Staten toonden zich "zeer bezorgd" over hetaantal Palestijnse slachtoffers in de Gazastrook. Volgens eenwoordvoerder heeft het Witte Huis Israël om uitleg gevraagd.

'Verwerpelijk'

Premier Balkenende veroordeelde de Israëlische raketaanval. Deminister-president zei het "verwerpelijk" te vinden als wapensworden ingezet tegen burgers, zoals in de Gazastrook. VolgensBalkenende is het "veelzeggend" dat een lid van de Israëlischeregering zich immiddels kritisch uitliet over het Israëlischeoptreden.

Israëlische media spraken over ruim twintig doden. Eenziekenhuis in Rafah meldde dat er 31 lichamen zijn geborgen.Volgens de Israëlische strijdkrachten vuurden Israëlische tanksvier granaten af op de menigte. Een zegsman zei dat het leger opdie manier hoopte de demonstranten terug te drijven.

Bestookt

Volgens de verklaring zijn eerst waarschuwingsschoten gelost.Daarna schoot een helikopter een raket af, maar niet gericht op demenigte. Vervolgens werd een verlaten gebouw met machinegeweren entankgranaten bestookt.

Het is mogelijk dat de slachtoffers door het tankvuur vielen,aldus de verklaring. Aanvankelijk had een woordvoerder nietuitgesloten dat tussen de mensenmenigte Palestijnse explosievenwaren ontploft.

Kinderen

Tientallen Palestijnen raakten gewond. Onder de slachtofferszijn ook kinderen. De menigte treurde om de minstens twintigPalestijnen die de afgelopen dagen bij het Israëlische offensief inRafah om het leven waren gekomen. De deelnemers aan de mars uittenhun woede over het meedogenloze Israëlische optreden.

Palestijnse politici beschuldigen Israël van volkenmoord enbestempelen de aanval als een criminele daad. Sommige Israëlischemedia spreken over een bloedbad.

Dramatisch

Het plaatselijke ziekenhuis in Rafah bleek niet berekend op hetaantal gewonden en de ernst van de verwondingen. Er speelden zichvolgens ooggetuigen dramatische taferelen af. Zwaargewonden werdenaangevoerd met ambulances, particuliere auto's en door ezelsgetrokken karren. De Israëlische bezettingsmacht liet geen extraambulances door uit het noorden van de Gazastrook.