WASHINGTON - De mishandelingen in de Abu Ghraib-gevangenis nabij Bagdad zijn het gevolg van "systemische problemen" in het cellencomplex. Dat zei de Amerikaans generaal John Abizaid woensdag voor een senaatscommissie in Washington. Zij onderzoekt het Iraakse gevangenisschandaal.

Abizaid geeft leiding van Central Command, het krijgsmachtonderdeel dat onder meer Irak onder zijn hoede heeft. Abizaid sprak nadrukkelijk van "systemische problemen" en niet van "systematische problemen".

Intern mismanagement

Volgens Amerikaanse media benadrukte hij daarmee dat het schandaal direct samenhangt met intern mismanagement in Abu Ghraib en dat er geen sprake is van een algemeen, systematisch beleid van mishandelingen van gevangenen door het Amerikaanse leger.

Zijn baas, minister Rumsfeld, heeft die laatste suggestie ook steeds van de hand gewezen.

Uiterst serieus

Luitenant-generaal Ricardo Sanchez, de commandant in Irak, verscheen ook voor de commissie, net als generaal-majoor Geoffrey Miller, de man die leiding heeft aan het gevangeniswezen in Irak. Alle hoge militairen maakten duidelijk dat Defensie de zaak uiterst serieus neemt en dat alle schuldigen zullen worden bestraft. "We hebben een tegenslag en ik neem daarvoor alle verantwoordelijkheid", zei Abizaid.

De topmilitair tekende aan dat uit intern onderzoek niet is gebleken dat er "een patroon van mishandeling" is van gevangenen in Irak of in Afghanistan. Wel is uit een voorlopige rapportage van de landmacht gebleken dat er "problemen zijn bij de training en de organisatie".

Sanchez zei op zijn beurt dat de leden van de militaire politie die gedetineerden mishandelden, dat niet deden in opdracht van leden van de militaire inlichtingendienst, die in Abu Ghraib verantwoordelijk zijn voor de ondervragingen. Dat is eerder wel beweerd door andere betrokkenen in het schandaal.

Nieuwe foto's

John Warner, commissievoorzitter, deelde tijdens de verhoren mee dat er nieuwe foto's zijn opgedoken van mishandelingen van Iraakse gevangenen. Hij zei daarover te zijn ingelicht door het Pentagon.