NEW DELHI - De premier van India, Vajpayee, is donderdag afgetreden wegens de verwachte verkiezingsnederlaag van zijn nationalistische hindoepartij BJP. Met de stap komt een einde aan zijn bijna zesjarige regeringsperiode in de grootste democratie ter wereld.

Een woordvoerder van de BJP zei dat de partij voor de oppositie kiest nu het volk haar geen mandaat gaf om verder te regeren. Door het vertrek van Vajpayee is de weg open voor een terugkeer aan de macht van de Gandhi-dynastie.

Gandhi

De oppositionele Congres-partij van Sonia Gandhi eiste de overwinning op. De partij en haar bondgenoten deden het bij de parlementsverkiezingen beter dan opiniepeilingen hadden voorspeld. Volgens de eerste uitslagen stevent Gandhi af op een grote zege. Het oppositionele blok rond haar partij haalde volgens de Indiase televisie de absolute meerderheid van 272 zetels.

Nederlaag

De nederlaag van de BJP kwam ook voor de hindoepartij zelf volkomen onverwacht. Overtuigd van zijn zege wegens de economische bloei, had Vajpayee de verkiezingen zes maanden naar voren verschoven.

Vajpayee blijft in functie tot de Congres-partij met een nieuwe regering komt. Kopstukken van de winnende partij maakten al duidelijk dat zij de in Italië geboren Gandhi als premier gaan voordragen.

Stemmen

Verkiezingsfunctionarissen waren eerder donderdag met de telling van de uitgebrachte stemmen begonnen. Bij de algemene verkiezingen mochten 670 miljoen mensen hun oordeel geven.

Door het enorme aantal stemgerechtigden besloot de regering de stembusgang uit te smeren over vijf dagen. Afgelopen maandag was de laatste dag.

Pakistan

Het buurland Pakistan uitte de hoop dat het vredesproces met India geen nadelige gevolgen zal ondervinden door de nederlaag van Vajpayee. Volgens de Pakistaanse minister Rashid van Informatie is het vredesproces niet afhankelijk van personen, maar van "de naties" en "de mensen". De zegevierende Congres-partij sprak zich al uit voor voortzetting van de vredesbesprekingen met de voormalige aartsvijand.