KARBALA - Bij zware gevechten tussen Amerikaanse militairen en de militie van de radicale sjiitische geestelijke Muqtada al-Sadr zijn in de nacht van dinsdag op woensdag in de heilige Iraakse stad Karbala zeker negen en mogelijk 25 militieleden omgekomen. Dat is vernomen van bronnen binnen het Amerikaanse leger en medewerkers van het plaatselijke ziekenhuis.

Een Amerikaanse militaire functionaris in Bagdad verklaarde dat de strijd het leven heeft gekost aan mogelijk 25 aanhangers van de militie (het Mahdi Leger). Zeven Amerikanen raakten gewond. Eerder zei directeur Hassan Hasrallah van een ziekenhuis in Karbala dat negen militieleden waren gedood. Volgens hem raakten negen burgers gewond onder wie twee pelgrims uit het buurland Iran.

De Amerikaanse strijdkrachten openden dinsdag een grootscheeps offensief tegen de militie. Ondersteund door gevechtshelikopters en tanks trokken honderden militairen Karbala binnen. De Mukhaiyam-moskee, die in handen is was van de militie, werd aangevallen. Het gebedshuis ligt dichtbij de heilige tombes van Abbas en Hussein, twee van de heiligste plaatsen van de sjiitische islam.

Abbas

Enkele tientallen opstandelingen hadden zich 's nachts verschanst bij het heiligdom van Abbas. Vandaar vuurden zij mortiergranaten af op de Amerikanen rond de Mukhaiyam-moskee, aldus The New York Times. De gevechten duurden voort tot in de vroege ochtend. Bij de operatie van de Amerikanen zijn ook Iraakse manschappen betrokken. Zij krijgen steun van Amerikaanse speciale eenheden.

Getuigen meldden dat het strijdtoneel woensdag is afgegrendeld door soldaten van de coalitie. Uit angst voor woedende racties van de Irakezen waren de Amerikanen tot nu toe Karbala niet binnengetrokken. Voor het begin van de operatie hadden Amerikanen overleg met plaatselijke leiders. Volgens de Amerikaanse kolonel Mansoor kwam daaruit naar voren dat zij de actie zouden steunen, aldus The New York Times.