PARIJS - De Britse premier Blair heeft zondag in een vraaggesprek met de Franse televisie zijn excuses aangeboden voor de mishandeling van Iraakse gevangenen door Britse militairen. Hij beloofde dat de verantwoordelijken gestraft zullen worden.

"We bieden onze diepste excuses aan eenieder die door onze militairen is mishandeld. Dit is totaal onacceptabel", aldus Blair tegen de zender France 3. "De verantwoordelijken zullen worden gestraft in overeenstemming met de disciplinaire regels van het leger", voegde de regeringsleider daar aan toe.

Het is de eerste keer dat de Britse premier openlijk toegeeft dat Britse militairen zich te buiten zijn gegaan aan excessen in Irak. Blair bezocht zondag Parijs en de Frans president in het kader van de Dag van Europa.

Geloofwaardigheid

Thuis in Groot-Brittannië is Blairs geloofwaardigheid in het geding door de publicatie van foto's met daarop Britse militairen die Iraakse gevangenen zouden mishandelen.

Amnesty International zou de regering vorig jaar mei al hebben gewezen op de wantoestanden rond Iraakse gevangenen. Ook het Internationale Rode Kruis heeft in een recent rapport kritiek geuit op de behandeling van gevangenen in Irak door de Britten.

Meerderheid voor terugtrekking

Een meerderheid van de Britten wil dat alle Britse militairen eind volgende maand Irak verlaten. Dat blijkt uit een peiling die werd uitgevoerd in opdracht van de Britse krant The Independent en die het dagblad maandag publiceerde.

Van de ondervraagden zei 16 procent te willen dat de militairen onmiddellijk uit Irak worden teruggetrokken. Bijna 40 procent wil dat de troepen na de machtsoverdracht van 30 juni de thuisreis aanvaarden. Slechts 28 procent van de ondervraagden was tegen een vertrek uit Irak, 17 procent had geen mening, aldus The Independent.