WASHINGTON - De Amerikaanse minister van Defensie Donald Rumsfeld wil een onafhankelijk onderzoek laten instellen naar de manier waarop het Pentagon is omgegaan met beschuldigingen over misbruik van Iraakse gevangenen door Amerikaanse militairen. Dat heeft een hoge regeringsfunctionaris tegen de nieuwszender CNN gezegd.

Rumsfeld moet later vandaag voor woedende leden van het Amerikaanse Congres verschijnen. Zij willen dat hij verantwoording aflegt over de mishandeling van Iraakse gevangenen en uitlegt waarom het ministerie daarover pas laat informatie naar buiten bracht.

Rumsfeld zal zich volgens bronnen stevig verzetten tegen beschuldigingen dat hij probeerde de afgevaardigden bewust onwetend te laten over de affaire. Democratische afgevaardigden roepen om zijn aftreden en ook binnen zijn eigen Republikeinse partij groeit de kritiek op Rumsfeld.

Bush

President Bush berispte de bewindsman donderdag min of meer openlijk. Hij verweet Rumsfeld, een van de belangrijkste ministers in zijn kabinet, dat die hem niet had geïnformeerd over een reeks schokkende foto's die tonen hoe Amerikaanse militairen Iraakse gevangenen martelen.

Rumsfeld heeft volgens Amerikaanse media oproepen van het ministerie van Buitenlandse Zaken en van het tijdelijke gezag in Irak om misstanden in de Iraakse gevangenissen aan te pakken, maandenlang genegeerd.

Rode Kruis

Ook het Internationale Rode Kruis heeft verklaard de VS herhaaldelijk te hebben gewaarschuwd dat in de Abu Ghraib-gevangenis bij Bagdad gedetineerden werden mishandeld.

Rumsfeld verschijnt om 17.45 uur (Nederlandse tijd) samen met generaal Richard Myers, de stafchef van het Amerikaanse leger, voor de senaatscommissie van de strijdkrachten. Later volgt een gesloten zitting voor de volledige Senaat.

De bewindsman liet donderdag een lezing in Philadelphia schieten om zich voor te bereiden op de ondervraging. Myers keerde vroegtijdig terug van een reis in de Balkan.