WASHINGTON - De Amerikaanse president George Bush heeft donderdag alsnog zijn excuses aangeboden voor de mishandeling van Iraakse gevangenen door Amerikaanse militairen.

Hij betuigde zijn spijt in een gesprek met de Jordaanse koning Abdullah in het Witte Huis. "Ik heb hem verteld dat het me spijt dat de Iraakse gevangenen en hun families een dergelijke vernedering hebben ondergaan", aldus Bush.

Goede minister

In antwoord op een vraag benadrukte Bush achter minister van Defensie Donald Rumsfeld te staan. ,,Minister Rumsfeld is een goede minister geweest tijdens twee oorlogen. Hij is een belangrijk deel van mijn kabinet en hij blijft in mijn kabinet'', zei de president.

Rumsfeld is zwaar onder vuur komen te liggen door de manier waarop hij met de mishandelingen in Irak is omgegaan. De president zelf had hem eerder op de dag min of meer openlijk berispt. Bush verweet de bewindsman dat die hem niet had geïnformeerd over een reeks schokkende foto's die tonen hoe Amerikaanse militairen Iraakse gevangenen mishandelen en vernederen. De president zag de foto's voor het eerst in de media en zou niet snel genoeg op de hoogte zijn gebracht over de omvang van het probleem.

Hoewel de berisping van Rumsfeld achter gesloten deuren plaatsvond, hebben hoge functionarissen van het Witte Huis daarover met toestemming van Bush informatie naar buiten gebracht. Zo werd Rumsfeld de zondebok voor de affaire, die Washington in grote verlegenheid heeft gebracht.