GAZA - Minder dan een maand na zijn aantreden alsleider van de radicale Palestijnse Hamas-beweging is Abdel Azizal-Rantissi zaterdagavond door Israël geliquideerd. Al-Rantissiwerd na een luchtaanval met raketten op zijn auto zwaargewond naareen ziekenhuis gebracht, waar hij tijdens een spoedoperatieoverleed.

Een woordvoerder van het Israëlische ministerie vanBuitenlandse Zaken zei dat zijn land "een genie van hetterrorisme" heeft aangepakt.

Ook drie andere inzittenden van de auto, twee lijfwachten en eenvan Al-Rantissi's zoons, kwamen om het leven. Volgens sommigeberichten zat ook de echtgenote van de Hamasleider in de auto. Overhaar lot is niets bekendgemaakt. De aanslag is volgens deIsraëlische krant Haaretz vlak bij de woning van Al-Rantissigebeurd.

Wraak

Hamas heeft wraak gezworen. "Israël zal dit berouwen. Zijnbloed zal niet vergeefs vloeien", aldus een verklaring van deradicale Palestijnse organisatie. De Palestijnse premier Qurei zeidat de moord op Al-Rantissi een direct resultaat was van deaanmoediging die Israël woensdag van de Amerikaanse president Bushkreeg.

De Palestijnse onderhandelaar Saeb Erekat noemde de liquidatievan Al-Rantissi een "gruwelijke misdaad". Hij zei dat dePalestijnse Autoriteit het Israëlische "staatsterrorisme"veroordeelt. Erekat vroeg de internationale gemeenschap om eeninternationale troepenmacht ter bescherming van de Palestijnsegebieden.

Liquidatiepoging

Al-Rantissi is de opvolger van de oprichter van Hamas, sjeikAhmed Yassin, die op 22 maart om het leven kwam door eenIsraëlische liquidatie. De kinderarts overleefde vorig jaar eenIsraëlische liquidatiepoging. Zodra het nieuws over de aanslagbekend werd, gingen tienduizenden leden en aanhangers van Hamas destraat op om wraak te eisen.

De Israëlische minister zonder portefeuille Uzi Landau gaf ineen gesprek met de televisiezender '10' uiting aan zijn vreugdeover de liquidatie van de Hamasleider. Hij kondigde aan dat zijnland doorgaat met het "elimineren van terroristen".

De moord op Al-Rantissi gebeurde enkele uren na eenzelfmoordaanslag bij Erez aan de grens van Israël en de Gazastrook.Daarbij kwamen de dader en een agent van de Israëlischegrenspolitie om het leven. De aanslag - de derde bij Erez dit jaar- is in een gezamenlijke verklaring opgeëist door Hamas en door degewapende tak van Fatah, de organisatie van de Palestijnse leiderArafat.

Totale ontruiming

Na de ommezwaai van de Amerikaanse president Bush in hetMidden-Oostenbeleid heeft de Palestijnse president Arafat zaterdaggezegd dat niemand bevoegd is land of rechten van de Palestijnenprijs te geven. Bush zei woensdag na een ontmoeting met deIsraëlische premier Sharon in Washington dat een totale ontruimingvan de Westelijke Jordaanoever door Israël en terugkeer van dePalestijnse vluchtelingen naar Israël niet realistisch is.

Geheim

Hamas heeft zondagochtend bevestigd dat een opvolger is benoemd voor de zaterdag door Israël geliquideerde leider in de Gazastrook, Abdel Aziz al-Rantissi. De naam van de opvolger blijft uit veiligheidsoverwegingen geheim, aldus Hamas in een verklaring. Arabische nieuwszenders berichtten in de nacht van zaterdag op zondag al dat Hamas enkele uren na de dood van al-Rantissi een opvolger had benoemd om de beweging in de Gazastrook te gaan leiden.

De Europese Unie heeft de liquidatie van Hamasvoorman al-Rantissi en een Palestijnse zelfmoordaanslag in Erez veroordeeld. Minister van Buitenlandse Zaken Cowen van EU-voorzitter Ierland las zondag een verklaring van de lidstaten voor. Cowen uitte zijn bezorgheid over het aanhoudende geweld tussen Israël en militante Palestijnse groepen.