GRONINGEN/PARANAL - Sterrenkundigen van de Rijksuniversiteit Groningen (RuG) gaan met een grote groep internationale collega's een reuzencamera bouwen. De astronomen hebben daarover woensdag afspraken gemaakt met de directeuren van sterrenwachten in Padua en München en de directeur-generaal van de Europese sterrenkundigeorganisatie ESO.

De unieke hemelcamera heeft ruim een kwart miljard beeldpuntjes. De zogenoemde OmegaCAM gaat deel uitmaken van het Very Large Telescope-project (VLT) dat de ESO op de berg Paranal in Chili bouwde. Telescoop en camera worden speciaal ontwikkeld om grote delen van de in Chili zichtbare sterrenhemel in kaart te brengen. De OmegaCAM gaat op zoek naar zeldzame en extreme objecten, zoals de formatie van sterrenstelsels. Dit was tot nu toe niet mogelijk.

De foto's die de camera maakt, zijn veel te groot om op een gewone computer te ontwikkelen. Een 'normale' afbeelding die de camera doorgeeft, heeft een grootte van vijf vierkante meter. Om deze foto's te kunnen bestuderen, te analyseren en op te slaan moet nieuwe apparatuur worden ontwikkeld. Dat gebeurt ook in Groningen. Het uiteindelijke doel is om in 2010 op de Chileense hoogvlakte, vijf kilometer boven de zeespiegel, een netwerk van 64 machtige radiotelescopen te hebben staan. Aan dit project, dat ruim 550 miljoen euro kost, betalen Europa en de Verenigde Staten elk de helft. Mogelijk gaat ook Japan meedoen.