BAGDAD - In Irak zijn tijdens het paasweekeinde opnieuw buitenlanders ontvoerd. Onder anderen negen Amerikanen, zeven Chinezen en twee Tsjechen verdwenen. In de soennitische stad Fallujah proberen de Amerikanen intussen een wankel bestand te verlengen.

De zeven Chinezen zijn weer vrijgelaten. Dat heeft het Chinese staatspersbureau Xinhua maandag gemeld. Het gaf geen verdere details over hun vrijlating. De zeven mannen, in de leeftijd van achttien tot 49 jaar, werden zondag ontvoerd bij de stad Fallujah, vijftig kilometer ten westen van de Iraakse hoofdstad Bagdad. Zij waren op dat moment onderweg van Jordanië naar Bagdad.

Het is onbekend wat het zevental, allen boeren uit de oostelijke provincie Fujian, in China deden. Volgens Chinese functionarissen waren zij in Irak voor "privé doeleinden''. De Chinese autoriteiten hebben na de ontvoeringszaak hun landgenoten opgeroepen niet naar Irak te gaan.

De eerste twee weken van april waren de bloedigste sinds de val van Saddam Hussein. Het Amerikaanse leger verloor zeventig manschappen. De opstandelingen hebben ongeveer "tien keer zoveel ''verliezen geleden, aldus de Amerikaanse brigade-generaal Mark Kimmitt. Hij zei niet hoeveel burgerslachtoffers er zijn gevallen. De situatie in het zuiden is gestabiliseerd. Volgens luitenant-generaal Ricardo Sanchez, de bevelhebber van de Amerikaanse troepen in Irak, is alleen nog Najaf en een deel van Karbala in handen van de radicale sjiitische geestelijke Muqtada al-Sadr. De officier maakte duidelijk dat Al-Sadr zal worden uitgeschakeld.

Zeker twintig buitenlanders worden nu vermist of gegijzeld. Sanchez zei dat na een aanval op een konvooi bij Abu Ghraib negen Amerikanen worden vermist. Het gaat om twee militairen en zeven beveiligingsmedewerkers van het bedrijf KBR. Een tiende Amerikaanse burger is in handen van een groep die eist dat de belegering van Fallujah wordt gestaakt.

Verder verdwenen ook nog twee medewerkers van het Tsjechische televisiestation Ceska Televise. Zij waren op weg naar Jordanië toen zij noordelijk van Bagdad uit een taxi werden gehaald door gewapende mannen.

Het lot van drie gegijzelde Japanners blijft nog steeds onzeker. De gijzelnemers eisen het vertrek van de 550 Japanse militairen uit Zuid-Irak. De Japanse premier Junichiro Koizumi liet na overleg in Tokio met de Amerikaanse vice-president Dick Cheney opnieuw weten niet te zullen zwichten voor de eis van de terroristen. Een aantal gijzelaars is inmiddels vrijgelaten. De Arabische zender al-Jazeera toonde maandag beelden van gemaskerde mannen met hun gijzelaars uit Nepal, Pakistan, India, Turkije, Iran en de Filipijnen. Zij zouden worden vrijgelaten nadat zij beloofd hadden niet meer voor het Amerikaanse leger te zullen werken. Ook een in Nasiriya ontvoerde Brit werd vrijgelaten.

In Fallujah in de soennitische driehoek wordt gepoogd een "fragiel'' bestand om te zetten in een duurzame wapenstilstand. Overleg hierover wordt dinsdag voortgezet, zei een zegsman van de Iraakse Islamitische Partij. De gesprekken lopen via de regeringsraad. In de stad zijn tijdens de gevechten volgens ziekenhuisbronnen zeker 600 mensen omgekomen, voornamelijk burgers. Een zegsman van de Amerikaanse strijdkrachten zei te hopen dat het proces leidt tot "het herstel van de legitieme controle in de stad''. Brigade-generaal Kimmitt waarschuwde nog eens dat mariniers gereedstaan om "de vernietiging van de vijandelijke troepen af te ronden''.

In het zuiden is de situatie enigszins tot rust gekomen. Volgens Sanchez hebben de coalitietroepen controle over alle steden behalve de heilige plaatsen Najaf en een deel van Karbala. Buiten Najaf staan Amerikanen klaar om een eind te maken aan de "maffiose praktijken'' van het Mahdi Leger, de militie van al-Sadr.

De opstandige Al-Sadr raakt volgens de Amerikanen steeds verder geïsoleerd. Een groeiend aantal gematigde sjiieten keert zich af van hem, meent generaal John Abizaid, de commandant van het Amerikaanse Centrale Commando. Sanchez zei dat de opstandige geestelijke zal worden "gedood of gearresteerd'', maar Abizaid hield de mogelijkheid nog open dat een "unieke Iraakse oplossing'' zal worden gevonden om de opstand te beëindigen.