TOKIO - De Amerikaanse vice-president Dick Cheney heeft Japan beloofd dat Washington er alles aan doet om de drie Japanse gijzelaars in Irak vrij te krijgen. Cheney sprak maandag in Tokio met de Japanse premier Koizumi.

De drie Japanse burgers worden vermoedelijk vastgehouden in de belegerde stad Fallujah, de afgelopen week het toneel van hevige strijd tussen rebellen en Amerikaanse soldaten. Het zijn Noriaki Imai (18), een journalist, de 32-jarige fotojournalist Soichiro Koriyama en Nahoko Takato (34), een vrijwillig humanitair hulpverlener, zo meldde het Japanse persbureau Kyodo.

De beelden van de drie, die op gewelddadige wijze worden bedreigd, schokten de wereld. Hun ontvoerders hebben gedreigd ze te doden, als Japan zijn 550 troepen in Irak niet terughaalt. Hoewel eerder maandag berichten kwamen dat de onderhandelingen over de vrijlating voorspoedig verliepen, meldde een Japanse diplomaat later dat dat niet het geval was.

China probeert naarstig contact te krijgen met bemiddelaars om zeven Chinese burgers vrij te krijgen die eveneens in Irak worden gegijzeld. Volgens de Chinese ambassade in Bagdad is niet bekend wie ze vasthoudt en waar en waarom de mensen vastzitten. Volgens een woordvoerder kwamen de zeven op 11 april vanuit Jordanië in Irak.

Een groep Iraakse rebellen die een Amerikaanse burger vasthoudt, zou hebben toegezegd hem niet te doden. Dat meldde Mezher Dulaimi, het hoofd van een Iraakse mensenrechtengroep die zichzelf als bemiddelaar heeft opgeworpen.