DUBAI - De drie Japanners die in Irak worden gegijzeld, komen binnen 24 uur vrij. De militante groep die hen vasthoudt heeft dat beloofd, zo meldde de Arabische nieuwszender al-Jazeera zaterdag.

De onbekende gijzelnemers melden in een fax aan het tv-station gehoor te geven aan een oproep van een groep Iraakse geestelijken. Donderdag hadden zij op een videoband laten weten het drietal te doden als Japan zijn troepen niet binnen drie dagen zou terugtrekken uit Irak.

De Japanners, 18, 32 en 24 jaar oud, werden vermoedelijk gekidnapt toen ze onderweg waren van de Jordaanse hoofdstad Amman naar de Iraakse hoofdstad Bagdad.

Zaterdag protesteerden in de Japanse hoofdstad Tokio circa duizend demonstranten voor de terugtrekking van de Japanse militairen. De regering-Koizumi heeft steeds geweigerd te buigen voor de druk van de gijzelnemers.